1億1,000万年前にビクトリア州を闊歩していた草食恐竜の多様なグループ

1億1,000万年前にビクトリア州を闊歩していた植物食恐竜の多様なグループ 生物学

1億1,000万年前から1億700万年前までの白亜紀初期のオーストラリアは、現在よりもはるかに南に位置していました。しかし、ビクトリア州のオトウェイ・コースト(Otway Coast)にあるいくつかの遺跡から出土した化石によると、この地域では恐竜が多く生息していたようです。

最も多く生息していたのは鳥脚類で、くちばしと頬にたくさんの歯を持つ小さな草食恐竜でした。しかし、最近まで、どのくらいの数の種が同時に共存していたのか、正確にはわかっていませんでした。

ビクトリア州の白亜紀からは、これまでに5種の鳥脚類が命名されています。そのうち、オトウェイ・コーストからは3種。オトウェイ海岸からは、アトラスコプコサウルス(Atlascopcosaurus loadsi)、ディルビカーサー(Diluvicursor pickeringi)、レエリナサウラ(Leaellynasaura amicagraphica)の3種、ベース・コーストからは、カンタスサウルス(Qantassaurus intrepidus)とガレオノサウルス(Galleonosaurus dorisae)の2種です。

ベース・コーストの岩石とそこに含まれる化石は、オトウェイ・コーストの岩石よりも1,500万年から2,000万年ほど古いものであると言われています。この間、オーストラリアの気候は急激に温暖化しました。

1億2,500万年前の南オーストラリアには氷河の証拠が残っていますが、1億1,000万年前には、温暖な気候を好むワニの親戚がビクトリア州を元気に歩き回っていました。

そのため、ベース・コーストのカンタスサウルスやガレオノサウルスは、より古い寒冷地に生息していたため、オトウェイ・コーストのレエリナサウラ、アトラスコプコサウルス、ディルビカーサーと交わることはなかったのではないかと推測されていました。

しかし、それは本当でしょうか?

ダイナソー・ドリーミング

2019年に戻ってきたダイナソー・ドリーミング・チーム。後列左から4番目がルアイリッド・ダンカン氏。©Wendy White/Dinosaur Dreaming

エリック・ザ・レッド・ウエスト

私の元生徒であるルアイリド・ダンカン氏が主導した研究のおかげで、私たちはこの疑問に答えることができる立場になりました。ルアイリド氏は優等生時代のプロジェクトで、オトウェイ岬にある「エリック・ザ・レッド・ウエスト(ETRW)」と呼ばれる場所の化石を研究しました。

2005年、ETRWで鳥脚類の部分的な骨格が発見されました。この骨格は2018年にディルビカーサー(Diluvicursor pickeringi)と名付けられ、尾、脛の一部、足首、後足のみで構成されていました。

ディルビカーサーの原型標本

尾、脛と足首の一部、後足で構成されるディルビカーサーの原型標本。©Stephen Poropat/Museums Victoria

その後、「ダイナソー・ドリーミング」と呼ばれるボランティア・グループが何度か発掘調査を行った結果、顎の骨を含む多くの鳥脚類の骨が出てきた。これらの顎の骨は、ルアイリドが調査するまで、既存の種なのか新種なのか、まったくわかりませんでした。

テクノロジーの助けを借りて

エリック・ザ・レッド・ウエスト(ETRW)から出土した鳥脚類の顎骨は、発見時にはほとんどが真っ二つに割れていました。骨は岩石よりも柔らかいので、これは珍しいことではありません。

しかし、割れ方によっては、片方の顎骨は舌側の岩石のみが取り除かれ、もう片方の顎骨は頬側の岩石のみが取り除かれていたかもしれません。

これにより、顎の2つの部分はうまく組み合わされるが、ルアイリド氏はほとんどの標本を舌側と頬側のどちらからも完全な骨として観察することができませんでした。テクノロジーの助けを借りずにはいられませんでした。

マイクロCTデータから作成した鳥脚類の顎のデジタル復元図。

マイクロCTデータから作成した鳥脚類の顎のデジタル復元図。上:顎の2つの部分。一方は頬側が露出し、もう一方は舌側が露出している。上段中段:岩が取り除かれていない状態で、2つの部分がつながっている。中下:ようやく自由になった顎の3次元復元図。下の写真。顎の中に差し歯が入っている。©Ruairidh Duncan

モナシュ大学のアリスター・エヴァンス氏は、ETRWサイトから回収した鳥脚類の標本数点をマイクロCTスキャンしました。マイクロCTスキャナーは、医療用のCTスキャナーと同様に、3Dオブジェクトの2D断面画像を連続して生成するものです(ただし、スケールは小さい)。

このスキャンにより、長さが10cmにも満たない標本から岩石をデジタルで取り除き、それぞれを3Dで再構築することができました。

ETRWの鳥脚類の恐竜の顎骨の3Dモデル。

ETRWの鳥脚類の恐竜の顎骨の3Dモデル。左列が上顎骨、右列が下顎骨。左上。左上:Atlascopcosaurus loadsi. 左中:ガレロノサウルス・ドリサエ(cf. 左下の写真 レエリナサウラ・アミカグラフィカ。上と右下:不定形の歯牙。©Ruairidh Duncan

意外なガレウオノサウルス

ルアイリド氏は、エリック・ザ・レッド・ウエスト(ETRW)から出土した鳥脚類の顎骨を分析し、ビクトリア州の他の鳥脚類の種と比較しました。ビクトリア州で知られている5種の鳥脚類のうち3種は、すでに上顎骨をもとに命名・記載されており、直接比較することができました。

その結果、上顎骨の1つはアトラスコサウルス(この種の最も完全な標本)、もう1つはレエリナサウラ(この種の最初の成体標本)に属することがわかりました。

私たちは、最後の2つの骨がディルビカーサーのものではないかと考えていました。この種は、以前はベース・コーストでしか知られておらず、ETRWで露出している岩石よりもおよそ1,500万年から2,000万年前の岩石で発見されました。

つまり、少なくとも1,500万年前からほとんど変化していない鳥脚類の証拠を発見したのです。

ETRWから出土した鳥脚類の顎の線画。

ETRWから出土した鳥脚類の顎の線画。上:アトラスコサウルスのロードシ。中:ガレロノサウルス・ドリサエ。下。レエリナサウラ・アミカグラフィカ。©Ruairidh Duncan

考えられる説明

ETRWにガレロノサウルスによく似た鳥脚類が存在するということは、気候の変化が著しいにもかかわらず、約2000万年の間に歯や顎の解剖学的構造(そしておそらく食生活)にほとんど変化がなかったことを意味しています。

このことは、彼らが好む植物の量がこの期間中ほとんど変化しなかったことを意味しており、その場合、歯や顎の形状や構造を変化させる必要性はほとんどなかったと考えられます。

ETRWの顎骨は、唯一の標本であるディルビカーサーの顎骨と比較することはできません。

しかし、ディルビカーサーにユニークなタイプの顎骨がないということは、この種が実際には顎骨で表される他の種の1つと同じであることを意味するのかもしれません。もしそうなら、それはアトラスコプコサウルスか、ガレノサウルスに似た種である可能性が高いです。非常に異なる尾と足を持つレエリナサウラが暫定的に割り当てられています。

残念ながら、これを決定するには、ディルビカーサーと一致する鳥脚類の骨格と、アトラスコサウルスやガレノサウルスの顎と一致する頭蓋骨を発見する必要があります。

しかし、ビクトリア州で40年以上にわたって恐竜を発掘してきた結果、鳥脚類の部分的な骨格は4つしか見つかっていないことを考えると、しばらくは待つことになるかもしれない。

とはいえ、ルアイリド氏の研究により、約1億1,000万年前から1億700万年前にかけて、南極圏内のオーストラリア南東部に3種類の鳥脚類が楽しく暮らしていたことが明らかになった。

ETRWサイトでは現在までに、植物(主に針葉樹、シダ、初期の顕花植物)、骨のある魚、肺魚、プレシオサウルス、翼竜、巨大な爪を持つメガラプトル類の獣脚類、オーストラリアで唯一の歯のない長い首を持つエラフロサウルス類の獣脚類、さらには古代の哺乳類など、豊富な化石証拠が見つかっています。

鳥脚類の骨格は、前述のディルビカーサーの1点のみである。しかし、次に何が見つかるかは誰にもわからない。The Conversation

著者情報:スティーブン・ポロパット1招聘研究員, スウィンバーン工科大学
This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.

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