2万4,000年前のワムシが生き返った!驚きの事実

2万4,000年前のワムシが生き返った!驚きの事実 生物学
A)永久凍土から回収したブダイワムシの全体像、(B)生物の頭部の側面図、(C)ワムシの口器の正面図

多細胞生物であるワムシは、顕微鏡で見ないとわからないほど小さい。しかし、その大きさにもかかわらず、乾燥、凍結、飢餓、低酸素などの環境下でも生き延びることができるタフな動物として知られています。6月7日付の学術誌「カレント・バイオロジー」に掲載された研究成果によると、彼らは凍結に耐えられるだけでなく、シベリアの永久凍土の中に少なくとも2万4千年は生存できることが判明した。

ロシアのプシュチノにある土壌科学物理化学・生物学問題研究所の土壌低温学研究室のスタス・マラビン氏は、「今回の報告は、多細胞動物がクリプトバイオシス(代謝がほとんど停止した状態)で数万年も耐えられることを、現時点で最も強く証明するものです。」と語る。

土壌低温学研究室は、シベリアの古代永久凍土から微細な生物を分離することを専門としています。サンプルの収集には、北極圏の最も遠い場所で掘削装置を使用しています。

これまでに多くの単細胞の微生物を確認しています。また、3万年前の線虫も発見されています。また、コケや一部の植物も、何千年も氷の中に閉じ込められていたにもかかわらず、再生されています。今回、研究チームは、氷の下で無限に仮死状態で生き延びる能力を持つ生物として、ワムシを追加した。

ワムシは、これまでの研究では、凍結しても10年程度しか生きられないと報告されていた。今回の研究では、放射性炭素年代測定法を用いて、永久凍土から回収したワムシが約24,000年前のものであることを確認した。

解凍後、アディネータ属に属するワムシは、単為生殖と呼ばれるクローンプロセスで繁殖することができました。研究者たちは、古代ワムシの凍結と復元のプロセスを追跡するために、実験室で数十匹のワムシを凍結させ、その後解凍しました。

研究の結果、ワムシは緩慢な凍結で発生する氷の結晶の形成に耐えられることがわかりました。これは、ワムシが超低温下で細胞や器官を守る何らかのメカニズムを持っていることを示唆しています。

マラビン氏は、「多細胞生物は、何千年も冷凍保存された後、再び生き返ることができるというのは、多くの小説家の夢でもあります。もちろん、生物が複雑であればあるほど、生きたまま冷凍保存するのは困難であり、哺乳類では現在のところ不可能です。しかし、単細胞生物から腸や脳を持つ生物(多細胞生物)になることは、ミクロの世界とはいえ、大きな前進です。」

氷の上で数年でも生き延びるためには何が必要なのか、また、数千人に飛躍することで大きな違いが生まれるのかは、まだ明らかになっていないという。これは、さらなる研究が必要な問題です。研究者たちは、このような長期的な隠遁生活を送ることができる他の生物を探すために、北極圏のサンプルの調査を続けていくという。

そして最終的には、ワムシが生き延びるための生物学的メカニズムを解明したいと考えている。この小さな動物から得られた知見が、人間を含む他の動物の細胞、組織、臓器をよりよく冷凍保存する方法の手がかりになることを期待している。

Source:sciencedaily and scientist, DOI: 10.1016/j.cub.2021.04.077

コメント

タイトルとURLをコピーしました