5億年前のカナダ・バージェス頁岩から発見された巨大な新種生物「Titanokorys gainesi」

5億年前のカナダ・バージェス頁岩から発見された巨大な新種生物「Titanokorys gainesi」 生物学

この度、カナダのブリティッシュコロンビア州クートニー国立公園北部のマーブルキャニオンのバージェス頁岩で採集でされた5億年前のカンブリア紀の岩石群中から、新種の巨大生物の化石を発見しました。

この研究は2021年9月8日、Royal Society Open Scienceに掲載されました。

この新種は、「Titanokorys gainesi」と名付けられました。

「Titanokorys gainesi」は、カンブリア紀の海を泳いでいたほとんどの生物が小指ほどの大きさしかなかった時代に、体長は約49cmに達していました。

ロイヤル・オンタリオ博物館(ROM)の古生物学者で研究著者のジーン・バーナード・キャロン氏は、「この動物の大きさには本当に驚かされます。この動物は、これまでに発見されたカンブリア紀の動物の中でも最大級のものです」と述べています。

Titanokorysは、原始的な節足動物のラディオドンタ類(アノマロカリス類)に属し、フルディア科に分類されます。

この種は、非常に大きな卵形の甲羅、多面的な目、パイナップルの輪切りのような歯の並んだ口、一対のトゲのある爪、泳ぐためのクジラの尻尾のような尾を特徴とする体を持っていました。

Titanokorys gainesiを正面から見た図。

Titanokorys gainesiを正面から見た図。© Lars Fields, Royal Ontario Museum

本研究の共著者で、トロント大学生態進化生物学の博士課程に在籍するジョー・モイシク氏は「頭部が体に対して非常に長いため、この動物は実際には泳ぐ頭に過ぎません。」と付け加えています。

研究者たちは、「一部のラジオドントがなぜこのようにさまざまな形の頭部甲状文字を持っていたのか、まだ解明できていません。当時の他の海の生物に比べて大きかったことを考えると、この頭の装備が彼らを何から守っていたのかは不明です。Titanokorysの場合、幅広で平らな甲羅は、海底近くでの生活に適応していたことを示唆しています。」と語ります。

Titanokorys gainesiの甲羅の化石のクローズアップ。

Titanokorys gainesiの甲羅の化石のクローズアップ。©Jean-Bernard Caron, Royal Ontario Museum

「この謎めいた動物は、カンブリア紀の海底の生態系に大きな影響を与えたことは間違いありません。前方の手足は複数の熊手を重ねたような形をしており、小さな棘で捕まえたものを口に運ぶのに非常に効率的だったと思われます。巨大な背甲は、鋤のような機能を持っていたのかもしれません。」とキャロン氏は言います。

今回の研究では、クートニー国立公園北部のマーブル・キャニオン周辺で、ROM社の歴代の探検隊が採取した化石を使用しています。この地域では、カンブリア紀のバージェス頁岩に生息する多種多様な動物が発見されており、その中には、スター・ウォーズに登場する乗り物「ミレニアム・ファルコン」の形をした頭部の甲羅にちなんでCambroraster falcatusと名付けられたTitanokorysの小型で個体数の多い親戚も含まれています。著者らは、この2つの種が、同じような底辺に住む獲物をめぐって競争していた可能性があるとしています。

クートニー国立公園の山中で、Titanokorys gainesiの化石を含む頁岩の板を取り出すROMのフィールドワークスタッフ。

クートニー国立公園の山中で、Titanokorys gainesiの化石を含む頁岩の板を取り出すROMのフィールドワークスタッフ。©Jean-Bernard Caron, Royal Ontario Museum

バージェス頁岩の化石サイトは、ヨーホー国立公園とクートニー国立公園内にあり、パークス・カナダが管理しています。バージェス頁岩は、その卓越した普遍的価値により、1980年にユネスコの世界遺産に指定され、現在は、より広大なカナディアン・ロッキー山脈公園の世界遺産の一部となっています。

Titanokorys gainesiの甲羅

Titanokorys gainesiの甲羅(下)と、頭部を下側から覆う左右対称の2枚の硬質プレート(上)。3つのパーツで構成されており、頭部をあらゆる方向から守る。© Credit: Jean-Bernard Caron, Royal Ontario Museum

今回の発見の、標本やその他のバージェス頁岩の標本は、2021年12月にオープンするROMの新しいギャラリー「Willner Madge Gallery, Dawn of Life」で展示される予定です。

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