言語の木の主要な枝を復元する研究者たち

言語の木の主要な枝を復元する研究者たち 科学色々

人間の言語の多様性は、木の枝に例えることができます。この文章を英語で読んでいる方は、スコットランド語との共通の祖先を辿る枝にいます。スコットランド語は、ドイツ語とオランダ語に分かれた、より遠い祖先を辿ります。さらに奥に進むと、ゲルマン語、ケルト語、アルバニア語、スラブ語、イタリア語やスペイン語などのロマンス語、アルメニア語、バルト語、ギリシャ語などが生まれたヨーロッパの分岐があります。この分岐の前、人類の歴史の中で約5,000年前に、インド・ヨーロッパ語がありました。これは主要な原言語で、一方ではヨーロッパ語の分岐、もう一方では現代のペルシャ語、ネパール語、ベンガル語、ヒンディー語などの祖先であるインド・イラン語に分かれています。

歴史言語学の重要な目標の一つは、現代言語の祖先を可能な限り遡ってマッピングすることです。しかし、世界のほとんどの言語のデータを体系的に比較した結果、多くのスリリングなつながりが示唆されていますが、1800年代にまでさかのぼる研究の多くは誤りを犯しやすいものでした。インド・ヨーロッパ語族のような確立されたファミリーの内部構造や、年代的に深くて大きなファミリーの存在について、言語学者はいまだに議論しています。

そこで、Evolution of Human Languagesプログラムの研究チームは、新しい技術を用いてデータを精査し、言語樹の主要な枝を再構築しています。最近発表された2つの論文では、よく研究されている5,000年前のインド・ヨーロッパ語族と、トルコ語、モンゴル語、韓国語、日本語などの遠い言語の祖先をつなぐと考えられているアルタイ諸語マクロファミリーと呼ばれる、より弱々しい古い枝について検証しています。

モスクワの高等経済学院に籍を置くサンタフェ研究所の外部教授であるGeorge Starostin教授は、「時間をさかのぼろうとすればするほど、意味のある相関関係を見つけるために、古典的な言語比較の方法に頼ることはできません。」と語ります。Starostin教授は、複数の言語を比較する際の大きな課題の1つとして、音や意味が似ている単語が共通の祖先から派生したものなのか、それとも最近の文化でお互いに用語を借りたことで似ているものなのかを区別することを挙げています。

「言語の祖先を特定するためには、言語の最深部の層まで到達しなければなりません。外側の層は汚染されていて、置き換えや借用によって簡単に破壊されてしまうからです。」

Starostin教授のチームは、言語の核となる層を探るために、人間の経験から普遍的な核となる概念のリストを作ることから始めました。このリストには、「rock」「fire」「cloud」「two」「hand」「human」など、110の概念が含まれています。このリストをもとに、研究者たちは古典的な言語再構成法を用いていくつかの単語の形を考え出し、リストの特定の意味と一致させます。「オノマシオロジカル・リコンストラクション」と呼ばれるこのアプローチは、従来の比較言語学のアプローチとは大きく異なり、原言語において特定の意味を表現するためにどの単語が使われていたかを見つけることに焦点を当てている点が特徴です。

今回のインド・ヨーロッパ語族の再分類は、オノマシオロジーの原理を適用したもので、学術誌「Linguistics」に掲載され、文献に記載された系譜が確認されました。8,000年前に原語が作られたと推定されるユーラシア大陸のアルタイ語族についても同様の研究が行われ、アルタイ語族の主要な分派であるトルコ語族、モンゴル語族、ツングース語族、日本語族の間に関係があるという肯定的なシグナルが確認されました。しかし、以前に発表された韓国語と他のアルタイ語グループの言語との関係は再現できませんでした。これは、新しい基準が厳しすぎることを意味しているのか、あるいは(可能性は低いが)以前のグループ分けが間違っていたことを意味しているのかもしれません。

研究者たちは、人類の言語の枝分かれを検証し、再構築していく中で、最終的な目標の1つは、進化生物学者が生物に対して行うように、言語が何世代にもわたってたどる進化の道筋を理解することです。

Starostin教授は、「言語の歴史的復元の素晴らしい点は、多くの文化的情報を引き出すことができることです。」と語ります。「この研究で行っているように、言語の内部の系統を再構築することは、その言語の文化的語彙を含む語彙の大部分を再構築するという、より大きな手順の最初のステップなのです。」

Published by Santa Fe Institute. Journal : Alexei S. Kassian et al, Rapid radiation of the inner Indo-European languages: an advanced approach to Indo-European lexicostatistics, Linguistics (2021). DOI: 10.1515/ling-2020-0060

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