霊長類の母親は、悲しみの方法として、乳児の死後に遺体を持ち運ぶ可能性がある

生物学

霊長類の中には、乳幼児の死を悲しむ(悼む)ために、その遺体を時には数ヶ月間持ち運ぶことで悲しみを表現する種があることが、UCL(ユニヴァーシティ・カレッジ・ロンドン)が主導した新しい研究で明らかになりました。

研究者らは、霊長類の行動に関する126の出版物で報告された逸話のデータをまとめ、Proceedings of the Royal Society Bに発表しました。この種の研究としては最大規模のもので、研究者らは、霊長類の母親の「幼児の遺体運搬」として知られる行動について、これまでで最も広範かつ厳密な定量分析を行い、50種409件の事例を調査しました。

霊長類が死を意識しているかどうかについては科学者の間でも議論がありますが、今回の新しい研究は、霊長類の母親が死を意識している可能性、あるいは時間の経過とともに死について学ぶことができる可能性を示唆しています。

共同研究者のAlecia Carter博士(UCL人類学)は次のように述べています。「今回の研究は、霊長類が人間と同じように死について学ぶことができる可能性を示しています。人間が持っている死の概念の一つである『機能の停止』が長期間続くことを理解するには、経験が必要かもしれません。しかし、霊長類が、死は普遍的なものであり、自分を含むすべての動物が死ぬということを理解できるかどうかは、まだわかっていませんし、今後もわからないでしょう。」

「今回の研究は、人間以外の霊長類がどのように悲しみを処理するのかという点についても示唆しています。人間の母親が死産を経験し、赤ちゃんを抱くことができた場合、絆を表現する機会が得られたため、重度のうつ病を発症する可能性が低いことが知られています。霊長類の母親の中にも、喪失感に対処するために同じ時間を必要とする人がいるかもしれません。霊長類、そしてより一般的な哺乳類にとって、母性の絆がいかに強く、重要であるかを示しています。」

今回の研究では、全体で80%の種が遺体を運ぶ行動をとることがわかりました。霊長類全体に広く分布していますが、この行動は類人猿と旧世界ザルで最も頻繁に行われており、類人猿は死後の乳児を最も長い期間運んでいました。

乳児の遺体を抱える母ザル

乳児の遺体を持ち運ぶ母ザル©ULC

キツネザルのようにはるか昔に分岐した霊長類では、乳児の遺体を死後に運ぶことはありませんでしたが、遺体に戻ったり、「母と子のコンタクトコール1仲間が鳴き交わす会話」をしたりするなど、別の行動で悲しみを表現することがわかりました。

乳児の遺体を運ぶ可能性には、乳児が死亡した時の母親の年齢と、乳児の死に方の両方が影響していることがわかった。母親の年齢が低いほど、死後に乳児を運ぶ可能性が高いこと、乳児殺害や事故などの外傷的な死は、病気などの非外傷的な出来事による死に比べて、遺体運搬の可能性が低いことがわかったといいます。

また、死亡した乳児を運ぶ種では、死亡時の乳児の年齢で示される母子の絆の強さによって、遺体を運ぶ時間が異なり、乳児が若くして死亡した場合にはより長く運ばれ、離乳年齢の約半分に達すると急激に減少することが明らかになりました。

研究の共同執筆者であるElisa Fernández Fueyo氏(UCL人類学)は、次のように述べています。「死亡時に乳児との絆が強かった母親ほど、より長く遺体を運ぶことを示しており、感情が重要な役割を果たしている可能性があります。しかし、今回の研究では、霊長類の母親は、死の経験や外部からの手掛かりによって、死に対する認識が深まり、たとえ喪失感を伴う感情が残っていたとしても、死んだ乳児を持ち歩かないことを『決定』する可能性があることも示しています。」

「私たちは、絆、特に母子の絆が、霊長類の死に対する反応を促す可能性があることを発見しました。進化の歴史を共有していることから、人間の社会的絆は霊長類以外の動物のそれと多くの点で似ています。そのため、人間の葬儀や悲しみは、社会的な結びつきに由来すると考えられます。現在、人間以外の霊長類に見られる安楽死の行動は、初期の人類にも存在していた可能性があり、それらは人類の進化の過程でさまざまな儀式や習慣に変化していったのかもしれません。」

「しかし、この理解をさらに深め、霊長類の死に関する行動が、絆だけでなく、関連する感情によっても説明され、その結果、人間の悲しみに似ているということを理解するためには、さらに多くのデータが必要です。」

この研究の著者は、死生観に基づく行動が体系的に記録されていないことから、この研究にはいくつかの限界があることを認めています。このため、研究者たちは、ThanatoBaseというウェブサイトを立ち上げ、霊長類以外の動物の死に関する「生きたデータベース」に自分の観察結果を投稿するよう呼びかけています。

Published by University College London. Why do some primate mothers carry their infant’s corpse? A cross-species comparative study, Proceedings of the Royal Society B (2021). rspb.royalsocietypublishing.or … .1098/rspb.2021.0590

 

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