科学者がネアンデルタール人になりすまし、洞窟で鳥を捕まえて食べていた方法を探る

科学者がネアンデルタール人になりすまし、洞窟で鳥を捕まえて食べていた方法を探る科学色々

研究者たちは、化石の証拠と科学的なロールプレイから、ネアンデルタール人がおそらく火と道具を使って、夜の洞窟の中で、共同でねぐらを作る鳥であるベニハシガラスの目をくらませて捕まえていたことを再構築しました。

ベニハシガラスは、ネアンデルタール人の食生活にカロリーや微量栄養素をもたらしただけでなく、彼らの個人的な装飾品の材料にもなっていたかもしれません。

ネアンデルタール人は4万年前から3万5千年前に絶滅した人類の最も近い親戚です。

165年前に最初のネアンデルタール人の化石が発見されて以来、科学者たちは、ネアンデルタール人の文化、社会性、生態、食生活、火の管理、道具の製造と使用、生理学、さらにはゲノムコードなど、人間以外のどのヒト科動物よりも多くのことを学んできました。

スペインの研究者たちは、科学的な「ロールプレイ」という非常に独創的な手法を用いて、ネアンデルタール人の行動の中でも特に新しいと思われる要素を再現しました。

それは、グループのメンバーと協力しながら、火や道具を使って、カラス科の鳥であるベニハシガラスを洞窟の中の夜のねぐらから捕まえるというものでした。

この研究成果は、Frontiers in Ecology and Evolutionに掲載されました。

ネアンデルタール人は、植物、菌類、貝類、松ぼっくりを焼いたものや、座礁したイルカの肉などを食べていたことが知られています。

また、彼らは、槍で待ち伏せしたり、罠を仕掛けたり、追いかけたりして哺乳類を狩る重要な頂点捕食者でした。

また、猛禽類やハト、カラスの仲間など、空を飛ぶ鳥類を定期的に捕獲していたという証拠も増えています。

「ここでは、ネアンデルタール人が好んで利用したシェルターである洞窟で夜を過ごす鳥、ベニハシガラスをネアンデルタール人が捕食していた可能性が高いことを示しています。また、ネアンデルタール人が、夜間に飛んでいるベニハシガラスを、火を使って目をくらませて、捕まえる方法を再現しました。」と、マドリッド国立自然科学博物館の筆頭著者であるGuillermo Blanco博士は述べています。

現在、2種のベニハシガラスは、南・中央ヨーロッパ、北アフリカ、近東、中央アジアに生息しており、その分布はかつてのネアンデルタール人の生息域とかなり重なっています。

群れは夜、洞窟や岩の隙間をねぐらとします。洞窟はほとんどないので、ベニハシガラスはネアンデルタール人と洞窟を共有することもあったでしょう。

ベニハシガラスの化石の切断痕

ベニハシガラスの化石の切断痕

ネアンデルタール人の1888年時点の最初期の復元図。©Public Domain

Blanco氏たちはまず、ネアンデルタール人の化石や道具が出土した洞窟で発見された鳥類の化石に関する文献を調べました。

その結果、ネアンデルタール人とベニハシガラスの共存が一般的であったことが確認されました。

ヨーロッパでは、ネアンデルタール人の洞窟で発見される鳥類化石の中でベニハシガラスが最も多く含まれています。

特にイベリア半島では、ベニハシガラスの化石に、30万年前から3万5千年前にネアンデルタール人が作った、いわゆるムスティエ文化の石器1旧石器時代中期、ヨーロッパ、北アフリカ、中東に住んだネアンデルタール人の文化で、固いフリント石の薄片を使ったフリント石器が特徴の切断痕が多く見られました。

「これらの切断痕は、ネアンデルタール人がベニハシガラスを捕まえて切り刻んだことを示す有力な証拠です。ベニハシガラスの肉はカロリーだけでなく、微量栄養素も含んでおり、鮮やかな黒い羽や黄色や赤のくちばしや爪は、ネアンデルタール人が個人的な装飾に使っていたのかもしれません。」と、共同執筆者であるセビリアのドニャーナ生物学研究所のJuan J. Negro博士は語ります。

1988年から2020年にかけて、著者らはスペイン全土で185カ所のベニハシガラスのねぐらを発見しましたが、そのうち約3分の1は洞窟や割れ目、狭間の中にありました。

ほとんどのねぐらは毎年利用されており、それぞれ3~737羽のベニハシガラスにシェルターを提供していました。

科学のためのロールプレイ

そこで著者らは、科学的な「ロールプレイ」を用いて、試行錯誤しながらベニハシガラスを捕まえるための最適な方法を見つけ出しました。

2人から10人のチームに分かれた「ネアンデルタール人」たちは、縄網やはしご、松明を模したランプなど、ネアンデルタール人が作ることができるであろう道具を使って、夜な夜なねぐらに忍び込みました。

彼らは、ねぐらの特徴、チームの規模、使用した戦略と道具、ベニハシガラスの反応、捕獲数などを記録しました。

鳥は常に無傷でリリースされました。

70のねぐらで296回の実験を行った結果、5525羽のベニハシガラスを捕まえることができました。

共著者であるバルセロナのカタルーニャ古生物学研究所のAntonio Sánchez-Marco博士は、「ネアンデルタール人が夜に洞窟で火などの人工的な光を使っていた場合、ベニハシガラスはネアンデルタール人に特有の弱さを持っていただろうという結論に達しました。目がくらむと、ベニハシガラスは外に逃げようとします。その場合、入り口に網を張って捕まえることができますし、天井に向かって逃げれば、手で捕まえることもできます。大人のネアンデルタール人にとっては、2〜3羽で満腹になるほどのエネルギーを得ることができますが、熟練した数人のハンターであれば、一晩に40〜60羽を簡単に捕まえることができます。」 と述べています。

著者らは、必要とされる社会的スキル、認知的スキル、身体的スキルは、大人10~20人とその子供からなる集団で生活し、現代人よりも大きな脳を持ち、解剖学的に人間よりも登山に適していたネアンデルタール人にとって、十分に範囲内であっただろうと主張しています。

「この10年間の研究で、ネアンデルタール人はこれまで考えられていたよりもはるかに多彩な行動をとっていたことがわかってきました。今回の研究はその良い例で、ネアンデルタール人には、ねぐらで鳥を捕獲するという、これまで考えられていなかった別の技術があった可能性が高いことを再構築できました。ネアンデルタール人の行動の多様性を考えると、なぜネアンデルタール人が姿を消したのかを説明することは、より困難であると同時に、現在進行中の絶滅の危機を考えると、緊急の課題でもあります。」とBlanco氏は結論づけています。

Published by Frontiers. Guillermo Blanco et al, Night Capture of Roosting Cave Birds by Neanderthals: An Actualistic Approach, Frontiers in Ecology and Evolution (2021). DOI: 10.3389/fevo.2021.733062

 

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