巨大な小惑星が中東の古代都市を破壊した:聖書のソドムの物語に影響を与えたかもしれない

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アーティストが証拠に基づいて描いた、広島原爆1,000倍の威力を持つ爆発の様子。©Allen West and Jennifer Rice

著者情報:Christopher R. Moore氏, サウスカロライナ大学サバンナリバー考古学研究プログラムおよびサウスカロライナ考古学・人類学研究所の考古学者兼特別プロジェクト・ディレクター

今から約3,600年前のある日、中東の古代都市トール・エル・ハマムの住民たちは、目に見えない氷のような宇宙石が時速約38,000マイル(約61,000キロ)で自分たちに向かってきていることを知りませんでした。

大気圏を突き抜け、地上約2.5マイル(約4キロ)の高さで爆発しました。

この爆発は、広島の原爆の約1,000倍の威力があったといいます。

それを見つめていた都市の人々は、一瞬にして目がくらんでしまいました。

気温は急速に上昇し、華氏3,600度(摂氏2,000度)を超えました。

衣服や木材はたちまち炎上し、刀や槍、泥の塊や陶器も溶け始め、すぐに街全体が火の海となりました。

その数秒後、巨大な衝撃波が街に押し寄せました。

時速740キロの衝撃波は、これまでに記録された最悪の竜巻よりも強力なものでした。

猛烈な風が街を吹き抜け、すべての建物が破壊されました。

4階建ての宮殿の上部40フィート(12m)を切り落とし、隣の谷に散乱した瓦礫を吹き飛ばしました。

都市に住む8,000人の人々も動物も、誰一人として生き延びることはできませんでした。

彼らの体は引き裂かれ、骨は細かく砕かれました。

その約1分後、トール・エル・ハマムの西14マイル(22キロ)の地点で、爆風が聖書の町エリコを襲いました。

エリコの城壁は崩れ落ち、街は燃え尽きました。

まるでハリウッドの災害映画のクライマックスのような話です。

しかし、それが数千年前にヨルダンの死海の近くで起きたことだと、なぜわかるのでしょうか。

トール・エル・ハマムを示す地図

現在はトール・エル・ハマムと呼ばれるこの街は、死海の北東約7マイル、現在のヨルダンに位置しています。©NASA

その答えを得るためには、15年近くかけて何百人もの人が丹念に発掘を続けなければなりませんでした。

また、アメリカの10州、カナダ、チェコの20数名の科学者が、発掘された物質を詳細に分析しました。

最終的に、私たちのグループがその証拠を学術誌『Scientific Reports』に発表したとき、21人の共著者には、考古学者、地質学者、地球化学者、地形学者、鉱物学者、古生物学者、堆積学者、宇宙的影響の専門家、医学者などが名を連ねていました。

ここでは、過去の荒廃の様子をどのように構築したかを紹介します。

街中が火の海

数年前、考古学者が廃墟となった都市の発掘現場を見渡すと、木炭、灰、溶けた泥レンガ、溶けた陶器などがごちゃごちゃと混ざった、厚さ約1.5メートルの暗い層が見えました。

昔、猛烈な火の嵐がこの都市を破壊したことは明らかでした。

この暗帯は、破壊層と呼ばれるようになりました。

古代の壁の遺跡の近くに立つ研究者たち。

古代の壁の遺跡の近くに立つ研究者たち。破壊層は露出した各壁のほぼ中央にある。©Phil Silvia

何が起こったのか誰も正確にはわかりませんが、その層は火山でも地震でも戦火でもありません。

どれも、金属や土石流、陶器を溶かすことはできません。

私たちのグループは、何が起こったのかを考えるために、「オンライン衝撃計算機」を使って、証拠に合うシナリオをモデル化しました。

この計算機は、衝突の専門家によって作られたもので、研究者は、既知の衝突現象や核爆発に基づいて、宇宙衝突現象のさまざまな詳細を推定することができます。

トール・エル・ハマムの事件の犯人は、1908年にロシアのツングースカで8,000万本の木をなぎ倒したのと同じような小型の小惑星だったようです。

6,500万年前に恐竜を絶滅に追いやった幅数キロの巨大な岩石に比べれば、はるかに小さなものだったでしょう。

犯人の目星はつきました。

あとは、あの日、トール・エル・ハマムで起きたことを証明する必要がありました。

土の中にあるダイヤモンド

衝撃石英

衝撃を受けた石英粒に生じた無数の小さな亀裂の電子顕微鏡像。衝撃石英。©Allen West

調査の結果、非常に多くの証拠が見つかりました。

親指の上に68トンのエイブラムス戦車を6台重ねたような、1平方インチあたり725,000ポンド(5ギガパスカル)の圧力でのみ形成される衝撃石英と呼ばれる微細な割れ目のある砂粒が現場にはあります。

また、破壊層には、その名のとおりダイヤモンドのように硬い微小なダイアモノイドが含まれています。

その一つ一つは、インフルエンザウイルスよりも小さく、火球の高い圧力と温度によって、周辺の木や植物が瞬時にこのダイヤモンドのような物質に変化したと思われます。

クレーター内のダイアモンド

クレーター内のダイアモンド(中央)は、火球の高温・高圧により木材や植物に付着して形成された。©Malcolm LeCompte

実験室の炉を使った実験では、トール・エル・ハマムの泡立った陶器や泥レンガは、2,700F(1,500C)以上の温度で液化することが分かりました。

これは、自動車を数分で溶かすのに十分な温度です。

また、破壊層には、空気中の塵よりも小さい、溶けた物質の小さな球が含まれています。

これは「スフェルール」と呼ばれるもので、約2,900F(1,590℃)で溶けた鉄や砂が蒸発したものです。

また、陶器やガラスの表面には、融点が4,435F(2,466℃)のイリジウム、3,215F(1,768℃)のプラチナ、2,800F(1,540℃)のケイ酸ジルコニウムなど、溶けた小さな金属の粒がまだら模様になっている。

溶けた砂(左上)、宮殿の石膏(右上)、溶けた金属(下2つ)でできたスフェルール。

溶けた砂(左上)、宮殿の石膏(右上)、溶けた金属(下2つ)でできたスフェルール。©Malcolm LeCompte,

これらの証拠を総合すると、都市の温度が火山や戦争、通常の都市火災よりも高くなったことを示しています。

残る自然現象は、宇宙からの衝突だけです。

同じような証拠は、ツングースカや、恐竜絶滅の引き金となった小惑星によって作られたチクシュルブ・クレーターなど、既知の衝突地点にも見られます。

残る謎は、なぜこの都市をはじめとする100以上の地域の集落が、この荒廃の後、数世紀にわたって放棄されたのかということです。

衝突の際に堆積した大量の塩分のために、作物が育たなかったのかもしれません。

確信はありませんが、爆発によって有毒な死海の塩水が気化したり、谷間に飛び散ったりしたのではないかと考えています。

砂漠のような気候に降るわずかな雨が畑の塩分を洗い流してくれるまで、600年もの間、農作物がなければ誰も住むことができなかったのです。

爆発を目撃した人はいたのか?

聖書のソドムの物語として記録されるまで、何世代にもわたって都市の破壊の様子が口伝されていた可能性があります。

聖書には、死海近くの都市の惨状が描かれています。

石や火が空から降ってきて、複数の都市が破壊され、火事で濃い煙が上がり、都市の住民が殺されました。

これは古代の目撃談なのだろうか?

もしそうだとすれば、トール・エル・ハマムの破壊は、約1万2800年前のシリアのテル・アブ・フレイラに次いで、2番目に古い宇宙衝突現象による人類の居住地の破壊である可能性があります。

重要なのは、そのような壊滅的な出来事を記録した最初の文書であるということです。

恐ろしいことに、人類の都市がこのような運命をたどるのは、ほぼ間違いなくこれが最後ではないでしょう。

既知の地球近傍天体

2018年1月までの20年間における、既知の地球近傍天体のある時点での位置を描いたアニメーション。©NASA/JPL-Caltech

トール・エル・ハマムで発生したようなツングースカサイズのエアバーストは、都市や地域全体を壊滅させる可能性があり、現代においても深刻な危険性をはらんでいます。

2021年9月現在、地球近傍小惑星は26,000個以上、短周期の地球近傍彗星は100個以上が知られています。

さらに数百万個の小惑星が発見されておらず、そのうちのいくつかは今も地球に向かっているかもしれません。

軌道上や地上の望遠鏡がこれらの不正な天体を検出しない限り、世界はトール・エル・ハマムの人々のように何の警告も受けないかもしれません。

この記事は、共同研究者である考古学者のPhil Silvia氏、地球物理学者のAllen West氏、地質学者のTed Bunch氏、宇宙物理学者のMalcolm LeCompte氏が共同で執筆しました。The Conversation

This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.

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