アメリカ大陸で発見された最古の人類活動の証拠:ホワイトサンズ

アメリカ大陸で発見された最古の人類活動の証拠科学色々
©Courtesy of David Bustos/White Sands National Park

画像:ニューメキシコ州のホワイトサンズ国立公園に残された人間の足跡から、アメリカ大陸で人類が活動していたのは2万3,000年前と、これまで考えられていたよりも約1万年早いことがわかりました。

ニューメキシコ州のホワイトサンズ国立公園にある足跡は、少なくとも2千年以上にわたって人類が存在していたことを示しており、最も古い足跡は2万3千年前にさかのぼる。

ニューメキシコ州のホワイトサンズ国立公園で発見された足跡は、アメリカ大陸で人類が活動していたことを示す最古の明確な証拠であり、2万3,000年以上前の生活の様子を知ることができる。

この研究成果は、アリゾナ大学の考古学者Vance Holliday氏が共著したScience誌に掲載されています。

アリゾナ大学人類学部と地球科学部の教授であるHolliday氏は、「人類がアメリカ大陸に初めて到来した時期について、考古学者は何十年も議論してきました。考古学者の中には、約16,000年以上前の遺跡を示す信頼できる証拠を見出す人はほとんどいません。クローヴィス尖頭器と呼ばれる人工物を作った人たちは、1万3,000年以上前に到着したと考えています。しかし、ホワイトサンズの足跡はそれよりもはるかに早い時期のものです。古代の湖に水が流れ込んだ河川敷には、年代のはっきりした人間の足跡が何層にもわたって残っています。これはクローヴィス人の1万年前のものです。」

米国地質調査所の研究者Jeff Pigati氏とKathleen Springer氏は、足跡の上下にあるシード層の放射性炭素年代測定を行い、その年代を決定しました。

年代はさまざまで、少なくとも2千年以上にわたって人間が存在していたことが確認され、最も古い足跡は2万3千年前のものでした。

これは「最終氷期最盛期」と呼ばれる最終氷期の最盛期に相当し、アメリカ大陸で確認されている人類の足跡としては最も古いものです。

これまで、人類がアメリカ大陸に進出したのは、北米の氷床が解けて移動ルートが確保されてからだと考えられていました。

「シード層の年代は緊密にまとまっており、複数の足跡層の上下で地層の秩序が保たれています。これは驚くべき結果です。」とSpringer氏は述べています。

ホワイトサンズ遺跡

ホワイトサンズ遺跡で作業する考古学者たち。©Courtesy of Matthew Bennett/Bournemouth University

遺跡で見つかった最古の足跡のひとつ。©Courtesy of Matthew Bennett/Bournemouth University

足跡は、この時代の生活がどのようなものであったかを物語る興味深いものです。

足跡の大きさから判断すると、主に10代の若者や子供が残したもので、たまに大人もいたようです。

「ホワイト・サンズに残された足跡は、ティーンエイジャーが幼い子供や大人と交流している様子を表しています。私たちの祖先は、狩りをして生き延びるという非常に機能的な生活をしていたと考えられますが、ここで見られるのは、遊びの活動であり、異なる年齢層が一緒になっていることです。初期の人々についての真の洞察です。」と、研究代表者であるイギリス・ボーンマス大学のMatthew Bennett氏は言います。

Holliday氏と共同研究者であるアリゾナ大学地球科学部の博士課程学生Brendan Fenerty氏は、足跡が発見される数年前に、発見場所近くのホワイトサンズ・ミサイル実験場のトレンチ1トレンチとは、古代遺跡の探索・発掘や、堆積物の層を掘って堆積物を横から(層状に)見て、発見された物や材料を年代順に並べることを目的としたもの。で、基本的な地層と年代を記録しました。

Holliday氏は、「私たちは、環境変化やこの地域の若い考古学的遺跡との関連で、地形の進化を再構築することに興味がありました。この近くに何が埋まっているのか、まったくわかりませんでした。」と述べています。

ホワイトサンズの遺跡には、マンモス、オオナマケモノ、オオカミ、鳥などの足跡が残っています。

研究の共著者であるボーンマス大学のSally Reynolds氏は、「ここで発見されたすべての足跡は、マンモスやオオナマケモノのような絶滅した動物と人間が共存していたことを示しているので、重要な遺跡です。この遺跡全体で人間と動物が共存していることがわかり、これらの足跡を正確に年代測定することで、景観の全体像を把握することができるのです。」と述べています。

人の足跡だけでなく、マンモス、オオナマケモノ、オオカミ、鳥類などの足跡も残されています。©Karen Carr

ホワイトサンズの人間の足跡を最初に発見したのは、公園の資源管理者であるDavid Bustos氏です。

「人の足跡の年代が確認できたことは信じられないことです。また、この足跡がむき出しになって発見された80,000エーカーのうちのほんの一部であり、現在進行中の土壌侵食によって急速に失われつつあることを知ると、興奮すると同時に悲しくなります。」とBustos氏は語っています。

また、このチームは、遺跡の位置を特定するために、非侵襲的な物理探査技術を開発しました。

コーネル大学のTommy Urban氏がこの部分の研究を主導しました。

「非破壊技術による検出と画像化により、この素晴らしい足跡をより広い文脈で研究する能力が大幅に向上しました。」とUrban氏は語ります。

従来の考古学は、骨や道具の発見に頼っていましたが、解釈が難しい場合もありました。

人間の足跡は、その存在や行動を明確に示す証拠となります。

「ホワイトサンズは、最終氷期最盛期にアメリカ大陸に人類が存在していたことを示す初めての明確な証拠となりました。今回の発見が重要な理由のひとつは、たとえ明確な証拠が含まれていなくても、他の古代遺跡と称される場所が本当に人類が存在した証拠であるという考えをより確かなものにするからです。これは、それらの遺跡がすべて正当なものであるということではありませんが、頭ごなしに否定することはできないということです。」

Published by Cornell University. Matthew R. Bennett et al, Evidence of humans in North America during the Last Glacial Maximum, Science (2021). DOI: 10.1126/science.abg7586
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