イングランドのワイト島で大型捕食恐竜の新種2体を発見

イングランドのワイト島で大型捕食恐竜の新種2体を発見生物学
手前がCeratosuchops inferodios、奥がRiparovenator milnerae。©Anthony Hutchings

サウスハンプトン大学の古生物学者を中心とした新しい研究によると、ワイト島で発見された骨は、巨大なスピノサウルスに近い捕食性獣脚類の恐竜であるスピノサウルスの新種2種であることが示唆されました。

ワニのような変わった頭蓋骨を持つこのグループは、陸上と水中の両方で獲物を狩ることができ、食生活の幅を広げることができました。

これらの骨は、数年かけてワイト島のブライストーン近くの海岸で発見されました。

目の肥えた化石収集家が最初に見つけたのは2つの頭蓋骨の一部で、ダイナソー・アイル博物館のスタッフが尻尾の大部分を回収しました。

今から1億2500万年前の白亜紀初期に形成されたウェセックス層の岩石から、全部で50個以上の骨が発見されました。

これまで英国で発掘されたスピノサウルス類の骨格は、1983年にサリー州の採石場で発見されたバリオニクスのみでした。

1983年にサリー州の採石場で発見されたバリオニクスが最初で、それ以降の発見はほとんどが歯や骨だけでした。

サウサンプトン大学で行われた骨の分析結果は、これまで科学的に知られていなかった恐竜の種であることが示唆され、Scientific Reportsに掲載されました。

サウサンプトン大学の博士課程の学生であり、本研究の主著者であるChris Barker氏は次のように述べています。

「これまで考えられていたよりも、英国には多様なスピノサウルス類が生息していたことを示唆しています。」

ワイト島でのスピノサウルス系恐竜の発見は、長い間待ち望まれていたことでした。

イギリスの獣脚類の専門家である共著者のDarren Naish氏は、「ワイト島でバリオニクスのような恐竜が発見されるのを待っていることは、数十年前からわかっていましたが、そのような動物の遺体が2つ続けて発見されたことは、大きな驚きでした。」と述べています。

最初の標本は「Ceratosuchops inferodios」と名付けられましたが、これは「角のあるワニの顔をした地獄のサギ」と訳されます。

Ceratosuchops inferodiosの鼻先部分。

Ceratosuchops inferodiosの鼻先部分。©Chris Barker

この名前は、眉間の部分に一連の低い角と隆起があることから、(恐ろしい)サギに似た捕食者の狩猟スタイルを意味しています。

サギといえば、水辺の獲物を捕らえることで有名ですが、その食性は一般に知られているよりもはるかに柔軟で、陸地の獲物を捕らえることもあるといいます。

2匹目は「Riparovenator milnerae」と名付けられました。

Riparovenatorの脳頭蓋。©Chris Barker

これは、先日亡くなった英国の著名な古生物学者Angela Milner博士にちなんで、「ミルナーの川岸ハンター」と訳されています。

Milner氏は、古生物学上の大事件である「バリオニクス(Baryonyx)」の研究と命名を行った人物で、その発見により、特徴的な肉食動物についての理解が大幅に深まりました。

ロンドンのクイーン・メアリー大学の共著者であるDavid Hone博士は、「生態系の中に似たような近縁の肉食動物が2種類もいるのは奇妙に聞こえるかもしれませんが、実はこれは恐竜でも多くの現存する生態系でもよくあることなのです。」と述べています。

骨格は不完全ですが、研究者たちは、CeratosuchopsとRiparovenatorの体長はともに約9メートルで、メートル単位の長さの頭蓋骨で獲物を捕らえていたと推定しています。

また、この研究は、スピノサウルス類が最初にヨーロッパで進化し、その後、アジア、アフリカ、南アメリカに分散した可能性を示唆しています。

このプロジェクトを監修したサウサンプトン大学のNeil J. Gostling博士は、次のように述べています。

「この作業は、大学、ダイナソー・アイル博物館、一般市民を結びつけ、これらの驚くべき恐竜と、1億2500万年前のイングランド南岸の信じられないほど多様な生態系を明らかにしました。」

ワイト島の白亜紀初期の岩石は、地中海のような気候に包まれた古代の氾濫原の環境を表しています。

一般的には温暖な気候でしたが、森林火災が時折景観を破壊したため、今日では崖の至る所に焼失した木材の跡が見られます。

大きな川などの水辺には恐竜が集まり、さまざまな魚やサメ、ワニなどが生息していたため、新たに発見されたスピノサウルス類には狩りのチャンスがたくさんありました。

今回の発見と出版に多大な貢献をしたヨークシャーの化石収集家Brian Foster氏は次のように述べています。

「30年以上の化石収集の中で、最も珍しく、最もエキサイティングな発見です。」と語っている。

また、ワイト島に住み、いくつかの骨を発見したコレクター仲間のJeremy Lockwood氏は、「2つの骨が発見された後、これは何か珍しいものになるだろうと気付きました。その後、何人かのコレクターがこの巨大なジグソーパズルの他の部分を発見し、博物館に寄贈してくれたので、ますます驚くべきことになりました。」

Two new species of dinosaur discovered on Isle of Wight | University of Southampton

ダイナソー・アイル(博物館)の学芸員であるMartin Munt博士は、これらの新たな発見によって、ワイト島がヨーロッパでも有数の恐竜遺跡の宝庫であることが証明されたと述べています。

また、このプロジェクトは、コレクター、博物館、大学が協力して化石標本を世に送り出す方法を示しています。

Martin Munt氏は、「博物館を代表して、このような素晴らしい発見をし、科学的な研究に利用できるようにしてくれた、博物館の同僚を含む収集家に感謝の意を表したいと思います。また、これらのエキサイティングな発見を研究し、出版に結びつけたチームにも感謝しています。」と付け加えます。

この新しい化石は、イギリス、サンダウンにあるダイナソー・アイル博物館で展示される予定です。

Published by University of Southampton. New spinosaurids from the Wessex Formation (Early Cretaceous, UK) and the European origins of Spinosauridae, Scientific Reports (2021). doi.org/10.1038/s41598-021-97870-8
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