白亜紀の羽毛恐竜の羽毛の役割

白亜紀の羽毛恐竜の涼しいオアシス生物学
羽毛があることで、カウディプテリクスのような恐竜は冷涼な気候でも断熱効果があると考えられる。

白亜紀の羽毛恐竜が生息していた熱河生物群は、気温が低く、標高も高かったことが新しい研究で明らかになりました。

中国北東部の遼寧省にある古代の生態系である熱河生物群は、白亜紀の動植物が集中しており、羽毛恐竜の化石のホットスポット1その場所だけ周囲に比べ特異的に何かが高まっている地点となっています。

今回の研究では、この場所の冷涼な気候と標高の高さを再構築し、そこに保存されている多種多様な恐竜の環境的背景が明らかになりました。

古生物学者は、ジュラ紀に進化した羽毛が、もともと飛ぶために使われていたとは考えていません。

恐竜の羽毛は、現代の鳥類の羽毛と同様に、断熱材を含む他の目的に使われていたと考えられています。

中国地質大学北京校の古気候学者Laiming Zhang氏は、土壌中に形成された炭酸塩鉱物の同位体組成を用いて、1億2500万年前の熱河生物群の気温と標高を推定しました。

その結果、春の気温が6℃前後と低く、冷涼な気候であったことがわかりました。

「白亜紀初期の気温は高かったと考えられています。だから、これは特別な現象だと思い、何がこの低温の原因になったのかを調べたかったのです。」とZhang氏は述べています。

白亜紀の世界の大部分は高温でしたが、標高の高い場所では冷涼な生態系が繁栄していた可能性があります。

Zhang氏らは、白亜紀の熱河生物群の生息地では、高度が約3~4キロメートルであった可能性が高いことを明らかにしました。

この古高度の推定には、さらに2つの証拠があります。

白亜紀初期の中国北東部は、ヤンシャン造山運動に伴う劇的な地殻変動が起きていました。

生物学的にも、寒冷な気候が反映されており、冷涼な生態系に生息することが知られている植物の遺骸が近くで見つかっています。

「炭酸塩のデータが過去の研究と一致しているだけでなく、昆虫や植物などの生物相も低温で標高が高いことを示唆しています。」とZhangは言います。

これらの要素が揃うことで、この地域の恐竜が羽毛の断熱材の恩恵を受けていたことは合理的だと考えたのです。

また、卵の殻や骨から得られた証拠から、恐竜の体温は今回の研究で推定された冷気よりもはるかに高かったことがわかっていることから、恐竜が暖かく過ごすためには羽毛の助けが必要だったのではないかと考えたのです。

テキサス大学オースティン校の進化論的古生物学者であるSarah Davis氏は、「羽毛は、恐竜の保温やディスプレイ2誇示とも。動物が求愛や威嚇のために,自分の目立つ特徴を強調し,また大きく見せる姿勢や動作をすること。百科事典マイペディアに役立っていたと長い間考えられてきました。羽毛や羽毛に似た構造物が、気候の影響もあって、この恐竜群集に広く見られるという考えは、理にかなっています。 羽毛のある恐竜は、断熱性があるので、この場所でうまくやっていけたのかもしれません。」と述べています。

気候と標高という新たな視点は、世界有数の羽毛恐竜の化石の産地を研究する上で有益な背景となります。

Published by American Geophysical Union. Laiming Zhang et al, High‐Altitude and Cold Habitat for the Early Cretaceous Feathered Dinosaurs at Sihetun, Western Liaoning, China, Geophysical Research Letters (2021). DOI: 10.1029/2021GL094370
タイトルとURLをコピーしました