記憶力や認知力を高める整腸剤を発見

記憶力や認知力を高める整腸剤を発見健康

研究チームは、便秘の治療に使われている既存の薬が、人間の思考能力をより明確に高める可能性があることを発見し、精神疾患患者の認知機能の問題を治療する薬の開発に一歩近づいたかもしれません。

重度の精神疾患は、患者さんの人生に壊滅的な影響を与える可能性があります。

うつ病、統合失調症、双極性障害などの精神疾患では、注意力や作業記憶の低下、社会的認知や言語の障害など、認知機能の障害が広く見られます。

これらの一般的な問題は、現在の薬では治療効果が低く、人々の生活に大きな影響を与えることが多いため、科学者たちはこれらの機能を改善または回復させる方法を模索しています。

これまでの動物実験では、5-HT4セロトニン受容体を標的とした薬剤が認知機能の改善に有望であることが示されています(セロトニンはSSRI抗うつ剤が標的とする神経伝達物質である)。

しかし、これらの動物実験で得られた知見は、副作用が心配されるため、ヒトでの研究に反映させることは困難でした。

今回、英国の研究者グループは、既存の承認薬である5-HT4受容体を標的とするプルカロプリドを試験し、認知機能を改善する可能性があることを発見しました。

プルカロプリドは、主に便秘のために処方されており、医師の監督下で服用すれば、副作用は許容範囲内です。

試験には、18歳から36歳までの健康なボランティア44名が参加しました。

23人にプルカロプリドを、21人にプラセボを投与しました。

6日後、すべてのボランティアにfMRIの脳スキャンを行いました。

MRIスキャナーに入る前に、動物や風景の画像を見せられた。

スキャン中は、これらの画像と同様の画像を再び見ました。

スキャンの後、ボランティアは記憶テストを行いました。

スキャン前とスキャン中に見た画像を、全く新しい画像と区別するように求められました。

リスボンで開催されたEuropean College of Neuropsychopharmacologyで発表された研究成果について、オックスフォード大学の主任研究者であるAngharad de Cates博士は次のように述べています。

「記憶テストでは、プルカロプリドを6日間服用した参加者は、プラセボを服用した参加者よりもはるかに良い結果を示しました。統計学的な検証によると、これはかなり大きな効果であることがわかっています。このような薬剤による明らかな認知機能の向上は、私たちにとって驚きでした。」

研究者たちは、プラセボを服用したボランティアと比較して、プルカロプリドを服用したボランティアは、スキャン後の記憶テストで有意に優れた結果を示し、また、fMRIスキャンでは、認知に関連する脳領域の活動が向上していることを示しました。

fMRIによる脳スキャン。

図:fMRIによる脳スキャン。プラセボ群に対してプルカロプリド群で右角回の活性化が有意に増加したことを示す矢状面、冠状面、軸面の画像。

その結果、海馬(脳の中心部)や右角回(脳の後方部)など、記憶に関連する領域の活動が高まっていました。

オックスフォード大学の上級研究員で本研究の上席著者であるSusannah Murphy博士は、「うつ病に伴う気分の落ち込みを従来の抗うつ薬で十分に治療しても、多くの患者さんは記憶の問題を抱えたままです。今回の研究は、このような残存する認知症状を治療するのに役立つ可能性のある新しいアプローチについて、ヒトでの初期段階での刺激的な証拠を提供するものです。」と述べています。

Angharad de Cates氏は、「本研究は概念実証試験であり、今後の研究の出発点となるものです。我々は現在、健康なボランティアで得られた知見が再現され、臨床的に重要であるかどうかを確認するために、患者や臨床的に脆弱な人々を対象に、プルカロプリドや他の5-HT4作動薬を用いたさらなる研究を計画・実施しています。」と述べています。

プルカロプリドは、主に便秘のために服用される5-HT4作動薬です。

医師の監督下で服用すれば大きな副作用はありませんが、医師は、頭痛、腹痛、吐き気、下痢などの消化器症状、疲労感やめまいなどの可能性に注意しています。

本研究では、プルカロプリドを服用したボランティアの誰にも、重大な副作用は認められませんでした。

コペンハーゲン大学心理学部非常勤講師のVibe Frokjaer博士は次のように述べています。

「この研究では、寛解した状態であっても精神疾患と関連することが多い認知機能障害を改善するために薬剤を再利用するという、非常に興味深く、必要とされている可能性に注目しています。重要なのは、著者らが述べているように、健康な集団から得られたこれらの知見を臨床集団に応用することが不可欠であるということです。また、プルカロプリドが既存の抗うつ薬治療の効果を高めるものなのか、単独で使用できるものなのかを理解することも重要です。」と述べています。

本研究成果は、ECNPでの発表に合わせて、2021年10月4日、専門誌「Translational Psychiatry」に掲載されました。

Published by European College of Neuropsychopharmacology. Déjà-vu? Neural and behavioural effects of the 5-HT4 receptor agonist, prucalopride, in a hippocampal-dependent memory task, Translational Psychiatry (2021). DOI: 10.1038/s41398-021-01568-4
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