クレタ島で確認された足跡が最古のヒトの祖先のものである可能性

クレタ島で確認された最古の化石人類の足跡科学色々

島に残る600万年前の足跡の化石から、人間の足が発達し始めていたことが判明

Pre-Human(ヒトの祖先)の最古の足跡が地中海のクレタ島で発見され、少なくとも600万年前のものであることが、テュービンゲン大学人類進化・古環境のゼンケンベルグ・センターのUwe Kirscher氏とMadelaine Böhme氏を中心とするドイツ、スウェーデン、ギリシャ、エジプト、イギリスの国際研究チームによって発表されました。

彼らの研究は、学術雑誌「Scientific Reports」に掲載されました。

化石化した海岸堆積物からの足跡は、クレタ島1リシャ共和国南方の地中海に浮かぶ同国最大の島。西部の村トラキロスの近くで発見され、2017年に発表されました。

研究者たちは今回、地球物理学的およびミクロ古生物学的手法を用いて、現代の605万年前の年代を特定し、歩行に使われた人間のような足の最古の直接証拠としました。

Uwe Kirscher氏は、「この足跡は、タンザニアのラエトリから出土したアウストラロピテクス・アファレンシス(ルーシー)の足跡よりも250万年近く古いものです。」と語ります。

このことから、今回のトラキロスの足跡は、ケニアから出土した直立歩行のオロリン・トゥゲネンシスの化石と同じ年代になります。

この二足歩行動物(オロリン・トゥゲネンシス)からは大腿骨が出土していますが、足の骨や足跡はありません。

そのため、クレタ島の足跡の年代測定は、600万年以上前の人類の歩行の初期進化に新たな光を当てています。

ウプサラ大学教授で本研究の共著者であるPer Ahlberg氏は、「直立歩行に使われた最古の人類の足は、球形で、強い平行な母趾と、連続して短い側趾を持っていました。足の裏はアウストラロピテクスよりも短く、アーチはまだ顕著ではなく、かかとはより狭いものでした。」と説明します。

600万年前、クレタ島はペロポネソス半島を介してギリシャ本土とつながっていました。

Böhme氏によると、「足跡の主と、人類以前に存在した可能性のあるGraecopithecus freybergi2Graecopithecus freybergiは、1944年にギリシャのニキティで発見された1本の下顎骨によって同定されたヒト科の動物である。それ以来、720万年前の歯の標本を分析した結果、グラエコピテクスは、チンパンジーの系統を除いた人類の最も古い可能性のある直接の祖先、あるいは人類とチンパンジーの最後の共通祖先の可能性があると示唆されているが、他の科学者はこれらの主張に懐疑的である。との関連性を否定することはできません。」とのことです。

数年前、Böhme氏のチームは、わずか250キロ離れたアテネの720万年前の堆積物の化石を基に、現在のヨーロッパでそれまで知られていなかったその人類以前の種(ヒトの祖先)を同定しました。

この研究は、600万年前にヨーロッパと近東の大陸が、サハラ砂漠の比較的短い拡大によって湿度の高い東アフリカから切り離されたという、Böhme氏のチームの最近の研究と論文を裏付けるものでもあります。

クレタ島の600万年前の海岸堆積物の地球化学的分析から、北アフリカの砂漠の塵が風によって運ばれたことが示唆されています。

研究チームは、塵サイズの鉱物粒子の年代測定を行った結果、現在よりも5億年から9億年前という年代を導き出しました。

これらの年代は、北アフリカの砂漠の砂の典型的な年代であるといいます。

また、古人類学における最近の研究では、アフリカ猿のサヘラントロプスが二足歩行であることが否定され、ケニアを起源とし、610万年前から580万年前まで生きていたオロリン・トゥゲネンシスがアフリカ最古の人類以前の種であることが示唆されたと、Böhme氏は言います。

したがって、短期的な砂漠化と人類以前の種の地理的分布は、これまで考えられていたよりも密接に関係している可能性があります。

一方で、625万年前にメソポタミアで起きた砂漠化の局面では、ヨーロッパの哺乳類(おそらく類人猿を含む)がアフリカに移動し始めた可能性があります。

一方で、600万年前にサハラ砂漠によって大陸が封鎖された第2段階では、アフリカの人類以前の種オロリン・トゥゲネンシスがヨーロッパの人類以前の種と並行して別の発展を遂げた可能性があるといいます。

Böhme氏が「Desert Swing(砂漠のスイング)」と呼んだこの原理によれば、メソポタミアとサハラで短期間の砂漠化が相次いだことで、ユーラシア大陸からアフリカ大陸への哺乳類の移動が起こったことになります。

Published by University of Tübingen. Uwe Kirscher et al, Age constraints for the Trachilos footprints from Crete, Scientific Reports (2021). DOI: 10.1038/s41598-021-98618-0
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