人間が動物や植物を絶滅の危機に追いやっている。私たちは本当に大量絶滅に向かっているのでしょうか?

人間が動物や植物を絶滅の危機に追いやっている。私たちは本当に大量絶滅に向かっているのでしょうか? 生物学

著者情報:Michael Hannah氏, ビクトリア大学ウェリントン校准教授(テヘレンガ・ワカ

現在、生物多様性の危機を「6回目の大量絶滅」と呼ぶことが一般的になっています。

しかし、これは本当でしょうか?

地球が過去に経験した5つの大量絶滅と同じ規模のイベントの真っ只中にいるのでしょうか?

人間は確かに動物や植物を絶滅に追いやっています。

土地の開拓、生息地の変更、そして何よりも気候変動が、生物多様性にストレスを与えています。

人類が到来して以来、多くの種が絶滅し、さらに多くの種が危機に瀕しています。

しかし、この質問に完全に答えるには、人間が現れる前に種が絶滅した割合を見て、現在の割合と比較しなければなりません。

地球上の生命は、37億年以上前の単一細胞から多様化し、現在では870万種の生物が生存していると推定されています。

しかし、拙著『Extinctions: living and dying in the marginal of error』で述べているように、この旅はジェットコースターのようなものでした。

生物多様性が爆発的に拡大し、多くの新種が比較的早く進化した時期もあれば、逆に生物多様性が極端に短くなった時期もあります。

逆に、極めて短い期間で生物多様性が崩壊し、大量絶滅したこともあります。

大量絶滅による生物多様性の損失の規模は尋常ではありません。

地球上で起きた5回の大量絶滅では、種の損失の推定値は、白亜紀末の約70%から、大量絶滅の中でも最も大きいペルム紀末の95%までとなっています。

イタリアで発見されたグッビオセクションは、白亜紀末期の大量絶滅の完全な記録である。約70%の種が絶滅した正確な時期が、画像を斜めに横切る裂け目で示されている

イタリアで発見されたグッビオセクションは、白亜紀末期の大量絶滅の完全な記録である。約70%の種が絶滅した正確な時期が、画像を斜めに横切る裂け目で示されている。©Author provided

これらのイベントはいずれも、地球上のすべての生態系に絶滅の波をもたらしました。

サンゴ礁は一掃され、恐竜は姿を消し、昆虫類は壊滅的な打撃を受け、植物は大規模な変化を遂げました。

大量絶滅から生態系が回復するまでには、100万年もの時間がかかりました。

古代の絶滅率と現代の絶滅率

人類以前の絶滅率を化石記録から推定することは、困難を伴います。

しかし、脊椎動物の化石だけを使って、それを可能にした研究者がいます。

その結果、人類が到来する前の脊椎動物は、毎年100万種に2種の割合で絶滅していたと推定されました。

2015年、別の研究チームは、この推定値を現在の脊椎動物の絶滅率と比較しました。

すると、人類が到来する前に比べて、現在は53倍の速さで脊椎動物が絶滅していることがわかりました。

脊椎動物に記録された絶滅率の増加が、地球上の生物相全体で同様の規模であるとすれば、人類は絶滅する種の割合を大幅に増加させるきっかけとなったことになります。

しかし、それだけで現在の生物学的危機を大量絶滅とみなすことができるのでしょうか?

三葉虫は、約5億2,000万年前のカンブリア紀初期から、2億5,200万年前のペルム紀末の大量絶滅まで、世界の海を埋め尽くしていた古代の節足動物である。

三葉虫は、約5億2,000万年前のカンブリア紀初期から、2億5,200万年前のペルム紀末の大量絶滅まで、世界の海を埋め尽くしていた古代の節足動物である。

この疑問に答えるには、国際自然保護連合(ICUN)が運営するレッドリストを参考にする必要があります。

このリストは、既知のすべての種を、絶滅または野生での絶滅、深刻な絶滅の恐れ、絶滅の恐れのある種、などの脅威の度合いに応じて分類し、絶滅の脅威を評価しようとするものです。

私たちはまだ大丈夫なのか?

レッドリストを見ると、古代の大量絶滅と同様に、今日の種の損失は生物圏全体に影響を与えていることがわかります。

しかし、現在の絶滅のレベルを5大大量絶滅のレベルと比較すると、状況は変わります。

この化石(Arborea arborea)は、約5億5000万年前に絶滅した南オーストラリアのエディアカラ動物群の一部である。

この化石(Arborea arborea)は、約5億5000万年前に絶滅した南オーストラリアのエディアカラ動物群の一部である。©Author provided

先に述べたように、古代の大量絶滅における種の喪失は膨大です。

レッドリストのデータによると、私たちはまだそのレベルに達していないようです。

例えば、レッドリストでは哺乳類の1.46%の種だけが絶滅または野生絶滅のカテゴリーに分類されています。

両生類では、絶滅または野生絶滅した種は1%にも満たないと考えられています。

昆虫類は0.65%、二枚貝類は4%、サンゴ類は0%です。このレベルの種の損失は、化石記録に記録されている損失には及びません。

種の絶滅率が高まり、生態系全体が影響を受けているにもかかわらず、少なくとも現時点では、低いレベルの絶滅しかないのです。

残念ながら、種の絶滅レベルは問題の一部しか示していません。

危機の全容を知るためには、レッドリストが絶滅の恐れがあると判断した種を、すでに絶滅した種に加える必要があります。

そうすると、状況は一変します。

絶滅した、または絶滅の恐れがある哺乳類の割合は1.46%から23.48%に、両生類は33.56%、昆虫は19.23%、サンゴは26.85%になります。

これらの数字は、地球上の生物圏が直面している脅威の真の規模を示しています。

私は、今日の危機を「大量絶滅」と呼ぶのは好きではありません。

なぜなら、絶滅のレベルにのみ焦点を当てることができ、しかもそれが低いからです。

多くの種が絶滅しているにもかかわらず、さらに多くの種が絶滅の危機に瀕しているという事実を反映して、「デフォーネーション(defaunation)1生態学的コミュニティからの動物個体群または種の世界的、局所的、または機能的な絶滅です。」という新しい言葉を作った人もいます。

デファウネーションは、地球の生物圏で起きている危機をよりよく表しています。

本格的な大量絶滅に陥らないためには、このままデファウネーションを進行させてはいけません。

そのためには、排出量を削減し、脆弱な生態系を保護し、劣化した生態系を再生する必要がありますが、その方法はわかっています。The Conversation

This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.