東南アジアの初期の人類は熱帯雨林の環境に適応していた

東南アジアの初期の人類は熱帯雨林の環境に適応していた 生物学
亜鉛同位体分析のために歯のエナメル質のサンプルを採取したサンバーディアの歯の化石。この種の鹿は現在も東南アジア、特にラオスに生息している。©MPI f. Evolutionary Anthropology

東南アジアの熱帯雨林に生息する初期の人類の食生活に新たな知見が得られた

東南アジアの熱帯雨林地域には、少なくとも7万年前から人類が生息していた証拠がありますが、これらの地域では有機物の保存状態が悪いため、人類の食生活や生息環境への適応についての知見は限られています。

ライプチヒのマックス・プランク進化人類学研究所とヨハネス・グーテンベルク大学マインツを中心とする国際研究チームは、このたび、化石人類の食生活を調べるために、歯のエナメル質から採取した亜鉛の安定同位体を分析するという新たな方法を採用しました。

この方法は、先史時代の人間や動物が、主に肉や植物を食べていたかどうかを知る上で、特に有用です。

従来の考えでは、熱帯雨林は初期のホモ・サピエンスにとって障壁となっていました。

しかし、東南アジアの熱帯雨林に人類が適応して生活していたことが証明されつつあります。

また、過去にホモ・エレクトスやホモ・フローレシエンシスのような他の人類が絶滅したのは、人類のようにこの環境に適応できなかったからだと指摘する研究者もいる。

しかし、何を食べていたかなど、化石人類の生態適応についてはほとんど分かっていません。

亜鉛の同位体比から、どのようなものを主に食べていたかがわかる

2009年の発掘開始以来、数多くの近世人類の化石が出土しているTam Pà Ling

2009年の発掘開始以来、数多くの近世人類の化石が出土しているTam Pà Ling。©Fabrice Demeter

今回の研究では、ラオスのフアパン県にある2つの遺跡、Tam Pà Lingとその近くにあるNam Lotの動物と人間の歯の亜鉛安定同位体比を分析しました。

コペンハーゲン大学の研究者であるFabrice Demeter氏は、「Tam Pà Ling遺跡は、東南アジアの古人類学や考古学にとって特に重要な遺跡であり、この地域における人類最古かつ最も豊富な化石の記録を保持しています。」と説明します。

しかし、Tam Pà Lingには、石器、囲炉裏、植物の残骸、骨の切断痕などの考古学的な証拠はほとんどなく、歯と骨しか残っていません。

そのため、過去の食生活の変遷を知るためには、同位体分析が唯一の方法となります。

特に窒素同位体分析は、過去の人類が動物を食べていたのか、植物を食べていたのかを知るのに役立ちます。

しかし、これらの分析に必要な骨や歯のコラーゲンは、簡単に保存できるものではありません。

Tam Pà Lingのような熱帯地域では、この問題はさらに深刻です。研究リーダーであるヨハネス・グーテンベルク大学地球科学研究所のThomas Tütken教授は、「エナメル質の亜鉛同位体分析などの新しい方法によって、これらの制限を克服し、これまで調査できなかった地域や時代の歯を調査できるようになりました。亜鉛の安定同位体比により、Tam Pà Lingを研究し、この地域の最古の祖先がどのような食べ物を食べていたのかを知ることができるようになりました。」と述べています。

東南アジアの化石人類の食生活

Nicolas Bourgon研究員は、地球化学で同位体比を測定する装置であるMC-ICP-MSを使って、サンプルの分析準備を行っている。© MPI f. Evolutionary Anthropology

今回調査した化石人類は、後期更新世、正確には4万6,000年前から6万3,000年前のものです。

それに伴い、両遺跡から出土したスイギュウ、サイ、イノシシ、シカ、クマ、オランウータン、マカク、ヒョウなど、さまざまな哺乳類も分析されました。

これらの動物には様々な食行動が見られ、当時の人間が一体何を食べていたのかを知る上で理想的な背景となっています。

ある遺跡で発見された動物の遺体が多様であればあるほど、研究者は先史時代の人類の食生活を理解するための情報を得ることができます。

Tam Pà Lingのホモ・サピエンスの化石の亜鉛同位体の値を動物のそれと比較すると、その食生活には植物と動物の両方が含まれていたことが強く示唆されます。

また、この雑食性の食生活は、同時代の世界の他の地域の人類の窒素同位体データのほとんどが肉食であったこととも異なります。

パリ国立自然史博物館の研究員であるÉlise Dufour氏は、「この研究で行われた別の分析(安定炭素同位体分析)は、消費された食物が厳密に森林環境から得られたものであることを示しています。今回の結果は、後期更新世の人類が熱帯雨林で生活していたことを示す最古の直接的な証拠となります。」と述べています。

研究者たちは、私たちの種を、サバンナや冷たい草原のような開放的な環境と結びつけることが多かった。

しかし、今回の研究は、初期のホモ・サピエンスがさまざまな環境に適応できたことを示しています。

亜鉛と炭素同位体の結果を合わせると、東南アジアの他の遺跡で見られるような熱帯雨林への特殊な適応が混在していたことを示唆しているのかもしれません。

マックス・プランク進化人類学研究所の研究員である筆頭著者のNicolas Bourgon氏は、「将来的には、今回の亜鉛同位体データを、ホモ・エレクトスやホモ・フロレシエンシスなど、東南アジアの他の先史時代の人類種のデータと比較して、なぜ彼らが絶滅したのか、一方で我々の種が生き残ったのかをよりよく理解できるかどうか、興味深いところです。」と結論づけている。

Published by Max Planck Society. Nicolas Bourgon et al, Trophic ecology of a Late Pleistocene early modern human from tropical Southeast Asia inferred from zinc isotopes, Journal of Human EvolutionDOI: 10.1016/j.jhevol.2021.103075