深海の怪物の正体:奇妙なミニチュアサイズのモンスター

生物学

鎧のような角、不恰好な胴体、脇腹からトゲが突き出ているものなど、グロテスクな小さな生物がメキシコ湾の海に潜んでいます。

オレンジやブルーなどの色をしていますが、中には透明のものもあります。

エイリアンのようでもあり、ノートルダムのせむし男のようでもあります。

悪夢のような光景です。

しかし、海洋科学者のHeather Bracken-Grissom氏にとっては、ほとんどがエビです。

ロブスターもいます。

彼女によれば、それらはすべて幼生だといいます。

過去数世紀の間に、この奇妙なミニチュアサイズのモンスターが観察されたことはありましたが、実際に何であるかを知る者はいませんでした。

博士号取得者のCarlos Varela氏とBracken-Grissom氏は、このたび、深海の科学捜査を利用して、未知の幼生と既知の成体を照合し、これらの幼生の14種を特定しました。

研究チームは、大型の網を湾内の深海に投入して標本を回収しました。

研究室に戻ってからは、遺伝子検査を行って、どの種に属するかを確認し、進化の家系図の点と点を結びつけました。

エビは複数の幼生期を経ることが知られていますが、Bracken-Grissom氏によると、今回確認された種の中には、ライフサイクルを通じてさまざまな幼生期を経験しているものがあるそうです。

今回採取した種の中には、科学者が幼生の姿を見たことがあるのはほんの一握りで、全く見たことがないものもあります。

「通常は見ることのできない、神秘的で奇妙な世界を明らかにすることができるのがいいですね。」とBracken-Grissom氏は語りました。

研究者たちは、異なる幼生の段階にあるさまざまな種を発見し、遺伝子検査を用いて成体の種と結びつけることができました。

研究者たちは、異なる幼生の段階にあるさまざまな種を発見し、遺伝子検査を用いて成体の種と結びつけることができました。

メキシコ湾北部の深海調査クルーズで採取されたカニの発達段階の例。

メキシコ湾北部の深海調査クルーズで採取されたカニの発達段階の例。©DantéFenolio DEEPEND|RESTORE.

Bracken-Grissom氏が深海の怪物に正体を与えたのは今回が初めてではありません。

今回の調査で採取した標本の中には、これまで一度しか見たことのない無傷の幼生が含まれていましたが、これは2012年に彼女が同定した種です。

もともと「Cerataspis monstrosa」という名前で知られていたこの小さなモンスターは、当時と同じ遺伝学的手法を用いて、「Plesiopenaeus armatus」というエビの幼生であることが判明しました。

Bracken-Grissom氏は、「これらの幼生の多くは、中深海、つまり水深200~1,000メートルの外洋に生息し、成体になって深海底に沈みます。ほとんどが魚や深海に潜る海洋哺乳類、頭足類の餌となり、食物連鎖の中で重要な役割を果たしています。」と述べています。

Varela氏とBracken-Grissom氏は、これらの14種類の生物についての洞察を提供しましたが、他にも数え切れないほどの生物が様々なライフサイクルの段階にあり、科学者たちはまだ誰が母親で父親なのかを知らないのです。

生物多様性の名のもとにこれらの謎を解明することが、Bracken-Grissom氏の探索を続ける大きな原動力となっています。

研究チームは、メキシコ湾研究イニシアティブの一環として、最新の幼生の標本を収集しました。

この研究成果は、Diversityに掲載されています。

Published by Florida International University. Carlos Varela et al, A Mysterious World Revealed: Larval-Adult Matching of Deep-Sea Shrimps from the Gulf of Mexico, Diversity (2021). DOI: 10.3390/d13100457