ケナガマンモスが絶滅したのは人間のせいではなく、気候変動が原因だった。

ケナガマンモスが絶滅したのは人間のせいではなく、気候変動が原因だった。 生物学

500万年もの間、地球を闊歩してきたケナガマンモスは、約4,000年前に永久に姿を消してしまいました。

現在のゾウの毛むくじゃらの親戚であるこのマンモスは、初期の人類と一緒に暮らし、彼らの主食となっていました。

マンモスの骨格はシェルターを作るのに使われ、巨大な牙からはモリが作られ、洞窟の壁にはマンモスをモチーフにしたアートワークが描かれ、3万年前には、知られている中で最古の楽器であるフルートがマンモスの骨から作られました。

遺伝学者が古代の環境DNAを分析した結果、氷山が溶けると、巨大な動物が生存するには雨が多すぎて、彼らの食料源である植物がほぼ全滅してしまったからだと証明されたのです。

ケンブリッジ大学セントジョンズカレッジのフェローであり、コペンハーゲン大学ルンドベック財団ジオジェネティクス・センターの所長であるEske Willerslev教授が中心となり、10年に及ぶ研究プロジェクトが本日(2021年10月20日)、Nature誌に掲載されました。

研究チームは、マンモスの遺体が発見された北極圏の現場で、20年かけて丹念に採取された土壌サンプルから、尿、糞、皮膚細胞などの環境中の動植物の遺体を、ショットガン・シークエンシング法を用いて分析しました。

この高度な新技術により、科学者たちは、古代のDNAのプロファイルを再現するのに十分な遺伝物質を集めるために、骨や歯からのDNAサンプルに頼る必要がなくなりました。

同じ技術は、パンデミックの際に、人間集団の汚水を検査して、コロナを検出、追跡、分析するためにも使われています。

Willerslev氏は次のように述べています。

「マンモスが絶滅した理由について、科学者たちは100年も前から議論してきました。人間が非難されてきたのは、それまでは気候変動で絶滅することなく何百万年も生き延びてきた動物だったのに、人間と共存するようになってからは長続きせず、人間がマンモスを狩り殺したと非難されたからです。私たちはようやく、気候変動だけが問題ではなく、そのスピードが問題だったことを証明することができました。つまり、環境が劇的に変化して食料が不足しても、彼らはすぐに適応することができなかったのです。気候が温暖化するにつれ、樹木や湿地帯の植物がマンモスの草原の生息地に取って代わりました。また、巨大なケナガマンモスよりも狩りをしやすい動物がたくさんいたことも忘れてはなりません。彼らはダブルデッカーバス(二階建てバス)の高さまで成長することができるのです!」

ケナガマンモスとその祖先は500万年前から地球上に生息し、この巨大な獣は何度かの氷河期を乗り越えて進化しました。

この時代、マンモス、トナカイ、ケナガサイの群れは、寒さと雪の中で繁栄していました。

草、花、植物、小さな低木はすべて、菜食主義のマンモスが食べていたでしょう。

マンモスはおそらく、その牙を使って雪をかき分け、幹を使って固い草を根こそぎ食べていたと思われます。

マンモスがこれほど大きくなったのは、草を消化するために巨大な胃袋が必要だったからです。

マンモスは一生の間に地球を2周するのと同じ距離を移動することができ、化石の記録によるとオーストラリアと南アメリカを除くすべての大陸に生息していたことがわかっています。

最終氷期の終わりには、シベリアとアラスカの海岸沿いにあるウランゲリ島とセントポール島の小さな集団が生き残ったことが知られていますが、今回の研究では、他の場所でもマンモスは長生きしており、地理的に離れているにもかかわらず、両島のマンモスの品種は近縁であることがわかりました。

このプロジェクトの一環として、研究チームは1,500種類の北極圏の植物のDNAを初めて解読し、このような世界的に重要な結論を導き出しました。

本論文の第一著者であり、ケンブリッジ大学動物学部の研究員であるYucheng Wang博士は、次のように述べています。

「氷河が溶け始め、マンモスの群れの行動範囲が狭くなった12,000年前に、最も新しい氷河期(更新世と呼ばれる)が終わりました。このときマンモスは絶滅し始めたと考えられていましたが、実際には氷河期を超えて、北極のさまざまな地域で、そして現在私たちが生きている完新世まで、科学者が考えていたよりもはるかに長く生き延びていたことがわかりました。私たちは、環境DNAの複雑な細部にズームインして、これらの哺乳類の個体数の広がりをマッピングし、どのように小さくなり、遺伝的多様性も小さくなり、彼らが生き残ることがさらに難しくなったかを示しました。気候が湿潤になり、氷が解け始めると、湖や川、湿地帯が形成されました。生態系が変化し、植物のバイオマス量が減少したため、マンモスの群れを維持することができなくなったのです。私たちは、気候変動、特に降水量が植生の変化を直接促進することを示しました。私たちのモデルによれば、人間は全く影響を与えていません。」

人間は少なくとも2,000年はケナガマンモスと共存しており、ピラミッドが建設されていた頃にも存在していました。

彼らの消滅は、自然発生的な最後の大きな絶滅の物語です。

ケナガマンモスの「マニー」は5本の『アイス・エイジ』アニメ映画の主人公として登場し、科学者たちは死からの復活を願っていますが、私たちはこの巨大な獣に魅了され続けています。

Willerslev氏は次のように述べています。

「これは歴史からの教訓であり、気候変動がいかに予測不可能であるかを示しています。つまり、一度失ったものは元には戻らないのです。ケナガマンモスが絶滅した原因は、植物の変化による降水量でした。この変化はあまりにも早く起こったため、マンモスは生き残るための適応と進化ができなかったのです。天候の劇的な変化の影響に関しては、何も保証されていないことを示しています。初期の人類は、世界が見違えるように変化するのを目の当たりにしたことでしょう。このようなことは再び起こる可能性があり、私たちがそれを目の当たりにできることを当然視することはできません。唯一確実に予測できることは、その変化が大規模なものになるということです。」

Published by University of Cambridge – St John’s College. Eske Willerslev, Late Quaternary dynamics of Arctic biota from ancient environmental genomics, Nature (2021). DOI: 10.1038/s41586-021-04016-x.