マイクロプラスチックは、地球の大気中にも存在し、気候に影響を与えています。

マイクロプラスチックは、地球の大気中にも存在し、気候に影響を与えています。 地球

著者情報:Laura Revell氏, カンタベリー大学環境物理学上級講師

マイクロプラスチックは、私たちの食べ物だけでなく、陸や海の最も遠い場所にも存在しています。

今回、世界中のいくつかの研究で、私たちが呼吸する空気中にも存在することが確認されました。

本日発表された研究では、空気中のマイクロプラスチックが大気中でどのように振る舞うのか、また、地球の気候システムの温暖化や寒冷化に寄与しているのかを初めて調査しました。

大気中に浮遊する粒子(エアロゾル)には、ほこり、潮吹き、すすなどがありますが、これらは太陽光を散乱または吸収し、その結果、気候システムを冷やしたり暖めたりします。

マイクロプラスチックはその両方を行うことがわかりました。

空気中のマイクロプラスチックと気候変動を結びつけた初めての研究で、マイクロプラスチックによる汚染がいかに広く行われているか、そしてそれが地球規模で気候に影響を与える可能性があることを明らかにしました。

現在、大気中のマイクロプラスチックの濃度は低く、現時点では地球の気候に与える影響は非常に小さいものです。

しかし、今後数十年の間にプラスチック廃棄物が2倍になるという予測を考えると、プラスチック汚染への対策を講じなければ、マイクロプラスチックが地球の気候システムに与える影響はさらに大きくなると予想されます。

プラスチックのサイクル

カンタベリーのカイトレテ・スピットでのマイクロプラスチックのサンプリング。

カンタベリーのカイトレテ・スピットでのマイクロプラスチックのサンプリング。©Alex Aves, Author provided

マイクロプラスチックは、大きなプラスチックが分解される際に排出される小さな破片や繊維です。

マイクロプラスチックは軽いので、風に乗って長距離を移動することができます。

最近では、人里離れた山の流域や北極圏の雪の中、自然保護区などでマイクロプラスチックが確認されています。

今年初めには、ニュージーランドで採取された大気中の放射性降下物からマイクロプラスチックが検出されたことが報告されました。

また、他の研究では、マイクロプラスチック汚染物質がいったん海に入っても、必ずしもそこに留まるとは限らず、潮吹きとともに海を離れ、風の流れに乗って大気中に戻っていくことがわかっています。

このことから、マイクロプラスチックは土壌、河川、海、大気中に留まらず、地球システムのさまざまな場所を移動する「プラスチックサイクル」という考え方が生まれました。

当初、空気中のマイクロプラスチックは、一般的なエアロゾルのように太陽光を散乱させると考えていました。

エアロゾルは小さなディスコボールのような働きをして、太陽光を宇宙に反射します。

これは地球の気候を冷やす効果があります。

地球の大気中に存在するエアロゾルのほとんどは光を散乱させるため、一般的にエアロゾルはここ数十年の温室効果ガスによる温暖化を部分的に相殺していると考えられています。

例外として、煤(ブラックカーボン)は太陽光を吸収するのに適しており、温暖化に影響を与えます。

一方、空気中のマイクロプラスチックは、太陽光を効率よく散乱させるため、気候を冷やす効果があることがわかりました。

しかし、マイクロプラスチックは地球から放出される放射線を吸収することもできるため、ごくわずかながら温室効果に寄与していることがわかりました。

マイクロプラスチックの気候への影響

何十億トンものプラスチック廃棄物がすでに埋立地や環境中に存在し、小さな破片に分解されています。

何十億トンものプラスチック廃棄物がすでに埋立地や環境中に存在し、小さな破片に分解されています。

空気中のマイクロプラスチックの濃度(空気1立方メートルあたり数千個)が最も高いと報告されているのは、ロンドンと北京の都市部のサンプリング地点で測定されたものです。

大気中のマイクロプラスチックがどのくらいの高さまで到達しているかはまだ分かっていませんが、航空機を使った調査では、高度3.5kmまで到達していることが分かりました。

そのため、マイクロプラスチックが化学反応を起こす表面を提供することで、大気中の化学反応を変化させることができるのか、また、雲とどのように相互作用するのかなど、新たな疑問が生じています。

マイクロプラスチックが気候に与える影響の大きさは、気候モデルのシミュレーションにおいて、プラスチック片が地球の大気中にどのように分布しているかという仮定に応じて変化します。

空気中のマイクロプラスチックの研究は非常に新しいものなので、私たちの研究に役立つ研究の数は限られていました。

今回の研究では、マイクロプラスチックが地球の気候に与える影響は現在のところ非常に小さく、冷却効果が支配的であることがわかりました。

しかし、将来的には増加し、空気中のマイクロプラスチックが他の種類のエアロゾルと同等の気候影響を及ぼすようになると予想しています。

これまでに推定50億トンのプラスチック廃棄物が埋立地や環境に蓄積されてきました。

この数字は、今後30年間で2倍になると予測されています。

マイクロプラスチックの汚染に真剣に取り組まなければ、誤った方法で管理されたプラスチック廃棄物は、空気中のマイクロプラスチックの量を増やし続け、将来的に気候に影響を与えることになります。The Conversation

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