150年間姿を見せなかったフクロウが野生のままで初めて撮影される:ヨコジマワシミミズク

150年間姿を見せなかったフクロウが野生のままで初めて撮影される 生物学
ヨコジマワシミミズク(Shelley’s Eagle Owl)©Dr. Robert Williams / Imperial College London

ガーナで活動する英国人科学者が、アフリカの熱帯雨林に150年間ほとんど姿を見せずに潜んでいた「Holy Grail(聖杯)」と呼ばれる巨大フクロウを再発見しました。

このヨコジマワシミミズク(Shelley’s Eagle Owl)を発見したのは、インペリアル・カレッジ・ロンドンの生命科学部のJoseph Tobias博士と、英国政府が資金提供しているアフリカにおける農業開発の生物学的影響を研究するフィールドプロジェクトのリーダーであるサマセットのフリーランス生態学者Robert Williams博士です。

この鳥は、ロンドン自然史博物館の鳥類コレクションの収集家であり、英国鳥類学者クラブの創設者であるリチャード・バウドラー・シャープによって、1872年にガーナの地元の猟師から入手した標本から初めて記載されました。

1870年代以降、ガーナからの目撃情報は確認されておらず、他の地域でもごくわずかしか目撃されていません。

現存する写真は、1975年にアントワープの動物園で飼育されていた個体を撮影した粒状の画像と、2005年にコンゴで撮影されたピクセル状の塊だけであり、これが正しい種であるかどうかはわかりません。

ここ数十年の間に、リベリアからアンゴラまでの西アフリカおよび中央アフリカのいくつかの地域で、ヨコジマワシミミズクを聞いた、あるいは少しだけ見たという人々からの報告が時折あります。

これらの目撃情報のほとんどは未確認であり、この種はアフリカやその他の地域のバードウォッチャーにとっての聖杯となっていいます。

大きくて個性的

2021年10月16日、ガーナのアテワの森を訪れたTobias氏とWilliams氏は、昼間にねぐらから出てきた巨大な鳥の邪魔をしてしまいました。

「あまりにも大きかったので、最初はワシかと思いました。幸運にも低い枝に止まってくれたので、双眼鏡を持ち上げたときにはびっくりして顎が落ちました。アフリカの熱帯雨林には、これほど大きなフクロウはいません。」とTobias氏は言います。

2人がフクロウを見たのはわずか10~15秒でしたが、その間に撮影した写真から、その特徴的な黒い目、黄色い嘴、そして巨大なサイズから、アフリカの他の森林に生息するフクロウではないことが確認されました。

これほど巨大な捕食者が、アフリカの広い範囲で基本的に姿を消してしまったという事実は、現在の居場所とその希少性の理由についての憶測を呼びました。

ガーナの環境・持続可能な開発大学のNathaniel Annorbah博士は次のように述べています。

「これはセンセーショナルな発見です。西部低地で何年もこの謎の鳥を探してきましたが、東部地域の尾根の森で見つかったのは大きな驚きです。」と述べています。

新たな希望

ヨコジマワシミミズクは、公式には絶滅危惧種に分類されており、推定生息数は数千羽とされています。

ガーナでの生存が確認されたことは、この種にとって新たな希望となります。

アテワ地区は違法伐採やボーキサイト採掘の脅威にさらされていますが、標高の高い場所には常緑樹林が広がっています。

「Friends of Atewa」などの環境保護団体は、この地域を国立公園に指定するよう働きかけています。

Williams氏は次のように述べています。

「今回の発見により、アテワの森が注目され、地域の生物多様性を保全する上で重要な役割を果たすことを期待しています。このような希少で素晴らしいフクロウが発見されたことで、ガーナの最後の野生の森の一つを守るための努力が高まることを願っています。」と述べています。

Published by Imperial College London