ヘリウム:南アフリカが新たな「金」を獲得

地球
数百億ドルの価値があるヘリウム鉱床を発見したと信じる南アフリカの企業©AFP/LUCA SOLA

かつて世界最大の金鉱生産国であった南アフリカの草原で、探鉱者たちはヘリウムという新たな宝を発見しました。

ヘリウムは、誕生日の風船や吸うと声が変わるなどでよく知られていますが、医療用スキャナーや超伝導体、宇宙旅行などでは、あまり知られていない役割を果たしています。

また、生産国が10カ国以下という希少性がある一方、天然ガス井では廃棄物として扱われることもあります。

Stefano Marani氏とNick Mitchell氏は、2012年にフリーステイト州にある87,000ヘクタールの土地のガス採掘権をわずか1ドル(14.51レアル)で購入し、天然ガスの採掘を始めました。

しかし、実際にガスを調べてみると、ガスの中に異常に多くのヘリウムが含まれていることがわかりました。

彼らの会社であるRenergen社は、天然ガスとヘリウムの両方の生産を開始する準備がほぼ整っており、南アフリカは世界で最も豊富でクリーンなヘリウム埋蔵量を持つエリートマップに名を連ねることになります。

最初のテストでは、ヘリウムの濃度は2〜4%でした。

米国では0.3%という低濃度のヘリウムが採取されています。

「この時、何か特別なものがあると確信しました。それは本当に適切な場所、適切な時期でした。」とMarani氏は言います。

実験では、他国の商業用井戸よりもはるかに高い濃度のヘリウムを含むガスが検出された。

実験では、他国の商業用井戸よりもはるかに高い濃度のヘリウムを含むガスが検出された。©AFP/LUCA SOLA

Renergen社によると、さらに調査を進めた結果、12%という高い濃度が確認されたといいます。

他の主な生産国はカタールとアルジェリアです。

膨大な埋蔵量

企業リサーチ・アンド・マーケッツによると、2019年の世界のヘリウム市場は106億ドル(約1,000億円)。

ヘリウムを生産している国は少ないため、供給は頻繁に途絶えてしまいます。

Renergen社は、そのヘリウムの埋蔵量を97.4億立方メートルと見積もっていますが、これは米国全体の既知の埋蔵量よりも大きい。

これは、1兆4,000億個のパーティ用風船を作るのに十分な量です。

この埋蔵量が証明されれば、1,000億ドル以上の価値があるとMarani氏は言います。

かなり控えめな見積りでも、9億2,000万立方メートルは埋蔵されています。

オックスフォード大学のChris Ballentine教授(地球化学)によると、ヘリウムは通常、液化天然ガス事業の一環として生産されるといいます。

企業がヘリウムを分離する場合は、副産物として扱われることが多いといいます。

ガス掘削業者はヘリウムをわざわざ採取しようとしないこともあるが、Renergen社にとっては天然ガスよりも重要である。©AFP/LUCA SOLA

南アフリカの発見が他と違うのは、ガスの採取方法です。

天然ガスは多くの場合、水圧をかけて水や砂、化学物質を岩盤に注入し、岩盤を割って中に閉じ込められている石油やガスを放出させる「フラッキング」という方法で採取されます。

しかし、フラッキングは地下水を汚染し、小さな地震を起こして近くの家や建物を破壊することもあります。

「私たちはフラッキングをしません。」とMarani氏は言います。

「岩盤はすでに割れていて、地下には巨大な亀裂があります。ですから、私たちが掘削するときは、文字通り、ガスのある巨大な割れ目に向かって掘削し、その後はまったく刺激を与えずに自然にガスを放出します。」

Renergen社は、来年初めまでに19本の井戸を設置する予定です。

現在採掘されているガスは、圧縮天然ガスとしてバスを走らせるパイロットプロジェクトに使用されています。

最終的には、国内向けの液化天然ガスと、世界に輸出するための液体ヘリウムを処理する予定です。

Renergen社の井戸から産出される天然ガスは、現在はバスの動力源として使用されているが、最終的には家庭の暖房や発電所で使用できる液化天然ガスになる予定だ。©AFP/LUCA SOLA

ヘリウムを液体のまま維持するには、絶対零度に近い温度まで冷却する必要があります。

この温度は、ヘリウムが燃焼せず、他のガスと相互作用しないことと相まって、非常に高温のものを冷却するのに役立ちます。

例えば、MRIスキャナーの磁石や、ロケットエンジンなどです。

ヘリウムの需要と価格は、この30年間で2倍以上になりました。

ヘリウムの用途が広がるにつれ、世界各国は安定した供給の確保に関心を寄せています。

ロシア、タンザニア、アメリカなどが新たな埋蔵量の確保を検討しています。

© 2021 AFP