オーストラリア最古の恐竜は、獰猛な肉食動物ではなく、平和的なベジタリアンだった

オーストラリア最古の恐竜は、獰猛な肉食動物ではなく、平和的なベジタリアンだった 生物学
©Anthony Romilio, Author provided

著者情報:Steven W. Salisbury博士, クイーンズランド大学 生物科学部 上級講師、Anthony Romilio博士, クイーンズランド大学 独立研究員

ブリスベンの西約40キロに位置するイプスウィッチは、恐竜の化石が見つかりそうにない場所です。

しかし、この地域では、オーストラリアで最も古い恐竜の証拠が見つかっています。

今回、これらの化石を改めて調査したところ、当初のイメージとは異なることがわかり、オーストラリアの恐竜の物語がどのように始まったのかを再考する必要が出てきました。

本日(2021年10月16日)、『Historical Biology』誌に掲載された研究では、肉食恐竜のものと考えられていた2億2000万年前のイプスウィッチ炭層の一連の足跡を再分析しました。

その結果、これらの足跡は、ジュラ紀や白亜紀に地球上を闊歩した植物食の竜脚類の遠い親戚である初期の竜脚形亜目のものであることがわかりました。

初期の竜脚形亜目の化石がオーストラリアで発見されたのは、今回が初めてです。

地下に残る恐竜の足跡

イプスウィッチ地区は、かつてクイーンズランド州の主要な石炭の供給地でした。

エブブベール、ニュー・チャム、スワンバンクなどの郊外には、1800年代後半から20世紀前半にかけて、地下鉱山が点在していました。

これらの鉱山では、深いシャフトやトンネルを作り、そこから岩の層に挟まれた石炭の鉱床にアクセスしていました。

中には地表から数百メートルも下がるトンネルもありました。

石炭は手作業で層から取り出され、その場所には地下の「部屋」の天井を支える柱が残されています。

困難で危険な作業でした。

1964年、ニューチャムのロンダ炭鉱で働いていた鉱夫たちが驚くべき発見をしました。

地表から213メートルの深さにある炭層から石炭を取り出していると、坑内の天井に巨大な3本足の足跡が現れたのです。

まるで恐竜が頭の上を歩いているかのような光景でした。

この足跡に付随して発見された植物の化石は、オーストラリア初の恐竜の世界を垣間見ることができます。

この足跡に付随して発見された植物の化石は、オーストラリア初の恐竜の世界を垣間見ることができます。多様な植物相は、シダ、ソテツのような植物、セイタカアワダチソウなどの密生した地被植物で構成されており、それらは、イチョウやvoltzialeanの針葉樹、このDicroidium dubiumのようなシダ種子類(corystosperms)の樹冠の下で成長していました。©Steven Salisbury, Author provided

この足跡は、大陸で最も古い恐竜の化石として知られています。

この足跡は、2億2千万年後に石炭となる湿地帯の植物の上を恐竜が歩いていたものでした。

細かいシルトや泥の下に埋もれていたため、自然の鋳型として保存されていたのです。

この足跡をつけたのは捕食性の恐竜ではないかと考えられていました。

唯一の問題は、足跡の長さが約40〜46センチだったことです。

つまり、この足跡をつけた恐竜の身長は、お尻の部分で2メートル弱あったことになります。

これは、アロサウルス・フラギリスのような獣脚類がこの程度の大きさであったことを考えると、必ずしも大きくはありません。

ティラノサウルス・レックスはさらに大きく、腰の高さは約3.2mでした。

イプスウィッチの竜脚類恐竜の仮説的復元図と、ロンダ炭鉱の化石化した足跡の3D正射影図。

イプスウィッチの竜脚形亜目恐竜の仮説的復元図と、ロンダ炭鉱の化石化した足跡の3D正射影図。©Anthony Romilio

しかし、イプスウィッチで発見された足跡は、約2億2000万年前の三畳紀後期に作られたもので、アロサウルスの6500万年前、ティラノサウルス・レックスの1億5000万年前のものです。

また、世界中の化石から、より大きなサイズの獣脚類が出現するのは、2億年前のジュラ紀初期になってからだと言われています。

後期三畳紀のオーストラリアでは、何か変わったことが起こっていたのでしょうか?

オーストラリアの恐竜の足跡を調べる一環として、ロンダ鉱山の足跡を詳しく調べてみることにしました。

鉱山はすでに閉鎖されているため、当時の足跡は残っていませんが、記録写真と石膏模型がクイーンズランド博物館に所蔵されています。

「三畳紀の恐怖」という神話を払拭するために

これらの写真と石膏を使って、私たちはこの足跡の3Dデジタルモデルを作成し、世界中の恐竜の足跡と比較しました。

その結果、2つの重要なことがわかりました。

1つ目は、足跡の大きさが当初報告されていたほどではなかったことです。

足跡の長さは、引きずった跡などの無関係な表面の特徴を除くと、32〜34cm程度です(これまで報告されていた40〜46cmではありません)。

第2に、足跡の形状や作られた順序は、初期の竜脚類と一致しています。

竜脚形亜目は、ジュラ紀後期とそれに続く白亜紀に生息していた竜脚類の遠い親戚です。

イプスウィッチ炭鉱地帯にそびえ立つ三畳紀の恐怖はもうありません。

その代わりに、平和な植物食動物がいました。

初期の竜脚形亜目恐竜の遺骸は、ヨーロッパ大陸、アルゼンチン、ブラジル、南アフリカの2億2千万年から2億年前の後期三畳紀の岩石から発見されています。

そして、2億年前のジュラ紀開始時には、北米、中国、南極にも化石が発見され、ほぼ全世界に分布するようになっていました。

当時の大陸はまだパンゲアと呼ばれる一つの陸地でつながっていたので、これは驚くことではありません。

ロンダの炭鉱跡の新しい解釈は、初期の竜脚類がオーストラリアにも生息していたこと、そしてオーストラリアの最初の恐竜は思ったよりも友好的だったことを示しています。La Conversation

This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.

※オーストラリアの地名はイギリスに関連した名前が多くつけられているため、イギリスの地名と被っているものがあります。