NASAのスピッツァーが捉えた「ゴジラ」な星形成領域とは?

NASAのスピッツァーが捉えた「ゴジラ」な星形成領域とは? 天文・宇宙
©NASA/JPL-Caltech

地球上の雲と同じように、宇宙空間にあるガスやチリの雲も、身近なものや映画に出てくるような生き物に似ていることがあります。

この写真にはモンスターが写っているでしょうか?

画面上部の明るい部分が、ゴジラの鋭い目と細長い鼻のように見えませんか?

「ゴジラ」な星形成領域

©NASA/JPL-Caltech

実はこのカラフルな画像は、NASAのスピッツァー宇宙望遠鏡が捉えた星雲なのです。

この星雲の中では、何十億年もの間、無数の星が形成されてきました。

星が一生の間に放出する放射線は、ガスや塵を削り取り、雲の形を変えていきます。

また、巨大な星が死に、超新星となって爆発することでも大きな変化が起こります。

人間の目が感知できる可視光で見ると、この領域はほとんど塵の雲で見えません。

しかし、赤外線(目で感じることのできる波長よりも長い光)は雲を透過し、このような隠れた領域を見せてくれます。

赤外線の波長は、青、シアン、緑、赤の4色で表され、黄色と白はそれらの組み合わせです。

青とシアンは主に星が発する波長、緑は塵や炭化水素と呼ばれる有機分子、赤は星や超新星で加熱された暖かい塵を表しています。

この画像は、カリフォルニア工科大学の天文学者であるRobert Hurt氏が処理したもので、彼は2003年の打ち上げ以来、スピッツァーのデータから作成された公開画像の大部分を担当しています。

ビフォア
アフター

この画像の中にゴジラを発見したのもHurt氏です。

「怪獣を探していたわけではなく、今まで何度も見ていたけれど、拡大したことのない空の領域をたまたま見ただけです。切り取り方を変えるだけで、今まで見えなかったものが見えてくることがあります。『これはゴジラやな』と唸ったのは、目と口でした。」

宇宙の写真の中に地球上の物体を見てしまう傾向は、Hurt氏だけではない。

パレイドリアとは、ランダムで曖昧な視覚パターンの中に、特定の、しばしば意味のあるイメージを知覚する人間の傾向の科学的名称です。

スピッツァーの画像には、他にもクロゴケグモ、ジャック・オー・ランタン、ヘビ、露出した人間の脳、宇宙船エンタープライズ号などが写っています。

南カリフォルニアにあるNASAのジェット推進研究所が管理するスピッツァー探査機は、2020年1月に引退しましたが、科学者たちは宇宙に関する新しい情報を得るために、その膨大なデータセットを採掘し続けています。

そして、Hurt氏は魅力的な画像を探し続けています。

「スピッツァーが行った信じられないような仕事を人々に繋げてもらいたい方法の一つです。私は、ストーリー性のある魅力的な場所を探しています。それは、星や惑星がどのように形成されるかというストーリーであったり、巨大なモンスターが東京で暴れまわるというストーリーであったりします。」と彼は言います。

このゴジラのような星雲は、スピッツァーのGLIMPSEサーベイ(Galactic Legacy Infrared Mid-Plane Survey Extraordinaireの略)の対象となった天の川の平面に沿った、いて座にあります。

右上の星(宇宙ゴジラの目と鼻の部分)は、地球からの距離は不明ですが、銀河系内にあります。

地球から約7800光年の距離にある左下の明るい領域(ゴジラの右手)は、W33と呼ばれています。

このドラマチックな星形成領域がゴジラに似ているとは思いませんか?

スピッツァー・アーティストロノミー・ウェブ・アプリで、自分だけの宇宙生物を描くことができます。

Artistronomy

今月、この星雲を含む新しい星雲がアプリに追加されました。

このアプリには、スピッツァーが撮影した9つの星雲の写真とお絵かきツールが用意されており、ユーザーは自分の思い描く宇宙生物の姿を描くことができます。

スピッツァーは赤外線で宇宙を見ているため、寒くて可視光を発していない星雲や、塵の雲に隠れている星雲の発見に適しています。

なお、スピッツァーの全観測データは、カリフォルニア州パサデナにあるカリフォルニア工科大学IPACの赤外線科学アーカイブで公開されています。

カリフォルニア工科大学の一部門であるJPLは、ワシントンにあるNASAの科学ミッション本部のために、スピッツァーのミッション運営を担当しました。

科学運用はカリフォルニア工科大学のIPACにあるスピッツァー科学センターで行われました。宇宙機の運用は、コロラド州リトルトンのロッキード・マーチン・スペースで行われました。

Published by NASA.