DNAから恐竜を再現することは可能か?

DNAから恐竜を再現することは可能か? 生物学

古生物を研究する科学者である私は、よくこの質問を受けます。映画「ジュラシック・パーク」(後の「ジュラシック・ワールド」)では、トリケラトプス、ヴェロキラプトル、Tレックスなど、何十種類もの恐竜がDNAによって再現されています。もしあなたがこれらの映画を見たら、疑問に思わざるを得ないでしょう。映画を見た人は、「今日、本物の科学者がこんなことをするだろうか?」

DNAのABC

ジュラ紀の草食動物であるブラキオサウルス。

ジュラ紀の草食動物であるブラキオサウルス

DNAはデオキシリボ核酸の略で、恐竜を含む地球上のあらゆる生物の細胞に存在しています。DNAとは、体や心を成長させるための命令である「遺伝暗号」を伝える分子と考えてください。

あなたのDNAは他の人とは異なります。瞳の色や髪の毛がまっすぐか巻いているかなど、あなたを特徴づける多くの要素がDNAによって決定されます。

DNAは、動物の臓器、血管、神経、筋肉、脂肪などの柔らかい部分に多く含まれています。しかし、恐竜の柔らかい部分はとっくに失われています。腐ってしまったか、他の恐竜に食べられてしまったのです。

では、恐竜のDNAはまだ存在するのでしょうか?

T.レックスの骨格

T.レックスの骨格

恐竜の化石は、先史時代の動物たちのすべてを表しています。恐竜の化石は、太古の泥や鉱物、水に何千万年も浸かっていたため、骨や歯、頭蓋骨など、いわゆる硬い部分が残っています。

恐竜の化石は、地中、河川敷、湖沼、崖や山の斜面などで見つかります。時々、誰かが裏庭で化石を見つけることがあります。化石は地表近くにあることが多く、たいていは堆積岩の中に埋まっています。

十分な量の化石があれば、科学者たちは恐竜の骨格を作ることができ、それは博物館で見ることができます。

恐竜のDNAから恐竜を再現する?

白亜紀に現在の北米に生息していた恐竜パラサウロロフス

白亜紀に現在の北米に生息していた恐竜パラサウロロフス

しかし、恐竜の化石からDNAを見つけようとすると、大きな問題があります。それは、DNA分子が劣化してしまうことです。最近の研究では、DNAは約700万年で劣化し、最終的には崩壊してしまうことがわかっています。しかし、最後の恐竜が死んだのは白亜紀の終わりのこと。今から6,500万年以上前のことです。

今の時代に化石を発掘しても、その中にある恐竜のDNAはとっくにバラバラになっているはずです。つまり、科学者が知る限り、現在の最高の技術をもってしても、恐竜のDNAから恐竜を作ることはできないのです。

恐竜のDNAを見つけるには遅すぎますが、最近、科学者たちは同じくらい興味深いものを見つけました。ネアンデルタール人や毛長マンモスなどの古代哺乳類の化石からDNAが発見されたのです。

これで納得がいきました。これらの断片は200万年前以下のものであり、すべてのDNAが崩壊する前のものです。

ちょっと想像してみてください…

Tレックス

Tレックス

ちょっとしたお遊びとして、未来のある日、研究者が恐竜のDNAの断片を手に入れたとしましょう。断片だけでは、完全な恐竜を作ることはできません。そこで、その断片を現代の動物のDNAと結合させて生物を作ることになります。

しかし、その生物は、本物の恐竜とは呼べない。むしろ、恐竜と鳥や爬虫類が混ざったハイブリッドなのです。これは良いアイデアだと思いますか?映画『ジュラシック』の科学者たちはそれを試みました。そして、何が起こったかはご存知の通りです。

結論から言うと DNAから恐竜を再現できないのは、DNAがもはや存在しないからです。DNAは約700万年で分解され、恐竜は6500万年前に生きていました。The Conversation

著者情報:ウィリアム・オーシック1オハイオ州立大学古生物学名誉教授
This article is republished from The Conversation under a Creative Commons license. Read the original article.

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