【発見】フロリダでハンマーヘッドシャーク(シュモクザメ)の保育園発見

フロリダでハンマーヘッドシャーク(シュモクザメ)の保育園発見 生物学

マイアミ沖がサメのホットスポットであることは以前から知られていましたが、絶滅の危機に瀕している代表的な種であるアカシュモクザメの重要な生息地でもあることが科学者によって発見されました。今回の研究では、ビスケーン湾の一部が、これまで知られていなかったハンマーヘッドの「保育所」になっていることを発見しました。これは、アメリカの大西洋岸全体で確認された初めてのケースです。

マイアミ大学ローゼンスティール海洋大気科学部の講師であるキャサリン・マクドナルド氏は、ハンマーヘッド(シュモクザメ)の研究を目的としていたわけではないという。

「ビスケーン湾で別の種の研究をしていたときに、たまたまハンマーヘッドの幼魚を捕まえたんです。それからもう1匹。そしてまた別の個体。そして、3回目、4回目になると、これは偶然ではないと気づいたのです」。

マクドナルドと彼女のチームは、すぐにハンマーヘッドの子供に焦点を移し、今週、その調査結果を『Conservation Science and Practice』誌に発表しました。

今回の研究では、ビスケーン湾中北部のわずか1平方マイルの保育地に焦点を当てました。この地域は、キー・ビスケーンと本土のマシソン・ハンモック公園の間に位置し、ボートでの移動が多い場所です。生息地の減少や漁獲圧の影響で危機に瀕している種を救うには、ビスケーン湾の保護が重要であることを示唆しています。

象徴的な種

ハンマーヘッドシャークの中で最大の種類であるグレートハンマーヘッドは、フロリダの海岸線を泳ぐ最も身近で獰猛な肉食動物のひとつです。頂点の捕食者であるハンマーヘッドは、何者にも狩られず、好きなものを狩ることができます。

ハンマーヘッドの好物はエイで、ビスケーン湾の草むらで、T字型の頭を金属探知機のように振って、埋もれたエイの電気信号を拾ってから攻撃する姿が時々見られます。ハンマーヘッドは、ブラックチップなどの他のサメもよく食べます。

30歳を超えることもあるグレートハンマーヘッドは、神秘的な幼少期を過ごします。おそらく海洋生物学者が「ナーサリー」と呼ぶ、捕食者から安全で餌が豊富な生息地で育ったのでしょう。

マクドナルド氏によると、サメは「より手強く、より賢い」ようになると、さらに遠くまで出かけるようになり、成体になると完全な移動性になります。成魚は移動を続けることで、獲物を捕らえる場所を藻場から岩礁、外洋へと広げることができる。

1年に何百マイルも移動するため、保護活動には多国間でのアプローチが必要となり、厄介です。そして、国際自然保護連合(IUCN)は2019年に彼らを絶滅危惧種に指定しています。

グレートハンマーヘッドの幼魚は、フロリダキーズ、フロリダ湾岸、ジョージア州沿岸で時折目撃されていますが、ハンマーヘッドの幼魚の大群を一か所で見つけることは前例がないとのことです。

発見内容

これほど多くのハンマーヘッドの幼魚の存在に驚いたことで、2018年に始まったUMの研究計画はすぐに変更されたと、Field Schoolという海洋科学教育会社のディレクターでもあるマクドナルド氏は言います。

「時には、このような研究計画を立てても、何も期待通りにはいかないことがあります 」とマクドナルド氏は言います。「そして、何か別のことをすると、新しい科学的知識が得られることがあります。それが今回の研究です」。

この地域を正式にサメの稚魚生息地と呼ぶために、マクドナルド氏と彼女のチームは科学的なチェックポイントを設けました。幼魚の数が他の場所よりも多いかどうか、幼魚が長い間そこにいるかどうか、幼魚が毎年いるかどうかの3つです。

これらの疑問を解決するために、マクドナルド氏とそのチームは9匹の子ザメを捕獲し、音響トラッカーを付けました。タグを付けられた子ザメが、フロリダ大西洋岸テレメトリ(FACT)ネットワークが設置した湾内の多数の受信機付きブイの近くを泳ぐと、受信機がサメの位置を知らせ、科学者はその動きのパターンを見ることができました。

湾内でのサメの動きは、3つの保育環境の条件を満たしていました。マクドナルド氏は、この調査をさらに拡大し、より多くのサメにタグを付けて、どれくらいの数の幼魚がいるのか、ビスケーン湾の保育所がどこまで広がっているのかをより確実に判断したいと考えています。

ハンマーヘッドのタグ付け

調査海域は、湾内の静かな孤立した場所ではありません。マイアミのダウンタウンから4マイル(6.4km)ほど離れた、ビスケーン国立公園の境界線のすぐ北側に位置しており、毎週末になるとパワーボートや水上バイク、そして釣り人で賑わうエリアです。マクドナルド氏のチームが釣り上げたハンマーヘッドのうちの1匹は、ボートと衝突して負傷しているようでした。また、口の中に釣り針が刺さっているものもいました。

ハンマーヘッドは絶滅の危機に瀕しているため捕獲は違法ですが、保育園エリアは商業やレクリエーションのための釣りが可能であり、意図せずに捕獲されて致命的なストレスを与えてしまうことも珍しくありません。

「誤ってハンマーヘッドを捕獲してしまった場合、彼らにできる最善のことは、速やかにリリースし、ダメージを最小限にすることです」とマクドナルドは述べています。

研究チームは、ハンマーヘッドに過度のストレスを与えずに捕獲するために、NASCARのピットストップ(自動車レースのピット)のような操作方法を学びました。釣り上げられたサメが引き揚げられると、スタッフが駆けつけます。一人がハンマーヘッドの口に海水を送り込み、大きなパイプで海水を吸い上げてサメが呼吸できるようにします。他の者は採血、タグの注射、筋肉やヒレの採取、体長の測定などを行った。その後、サメは湾内に戻されます。

ハンマーヘッドのタグ付け

サメのサンプルは遺伝学者や生化学者に提供され、捕獲されたサメからできる限り多くのことを学ぼうとしています。サメの体長についても、再捕獲された子ザメがわずか5カ月で10センチ近く成長していたことが、マクドナルド氏の目を引きました。

「これまでの研究で報告されていたよりも中程度の速さで成長していたのです。『私たちの個体群は違うのだろうか』と考えるようになりました。」

サメの赤ちゃんの未来

マクドナルド氏は、今回の調査結果は、藻の発生や乱獲などの問題を抱えるビスケーン湾を保護することの重要性を強調しています。マイアミデイトでは、サメの減少を食い止めるための取り組みを開始しました。

「とてもかわいい頂点捕食者を大切に思うなら、沿岸水域の健全性、魚の個体数、藻場を大切にすべきです。生態系の回復力を高めなければなりません。自然のどの部分が好きで、どの部分が嫌いかを選ぶことはできません。すべてはひとつのパッケージなのですから」。

マクドナルド氏は、グレートハンマーヘッドやその他の沿岸性のサメの研究を続けています。今年、絶滅危惧種に指定されたアカシュモクザメの子供もこの地域で発見されており、複数の種がビスケーン湾を苗床として利用している可能性を示唆しています。

「マイアミの防波堤やマリーナなど、いたるところで沿岸性のサメが見つかっています。人間と共存できるように努力すれば、サメは人間と共存できるのです」とマクドナルド氏は述べました。

 

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