鍼灸の科学を探る:鍼治療による抗炎症作用に必要な神経細胞を発見

鍼灸の科学を探る:鍼治療による抗炎症作用に必要な神経細胞を発見 健康

鍼治療は、中国の伝統的な手法で、慢性的な痛みや炎症を伴う健康問題の治療に何千年にもわたって用いられてきたが、その科学的根拠はまだ十分に解明されていません。

このたび、ハーバード大学医学部の神経科学者を中心とする研究チームは、鍼治療によって特定のシグナル伝達経路が活性化されるメカニズムを解明しました。

研究チームは、マウスを用いた研究で、鍼治療がこのシグナル伝達経路を介して抗炎症反応を引き起こすために必要なニューロンのサブセットを特定し、2021年10月13日付でNature誌に発表しました。

これにより、後肢に鍼を打つと効果があり、腹部に鍼を打つと効果がない理由が明らかになったといいます。

「今回の研究は、鍼治療の分野で最も基本的な問題の1つである、体の部位、つまりツボの選択性の神経解剖学的な根拠は何か、という点に触れています。」と、研究代表者であるダナ・ファーバー癌研究所のQiufu Ma氏(ハーバード大学医学部神経生物学教授)は述べています。

サイトカインストームとは、サイトカインが大量に放出され、全身に重篤な炎症を引き起こす現象で、新型コロナウイルス感染症、がん治療、敗血症など、さまざまな原因で引き起こされる可能性があります。

「この過剰な免疫反応は、15%から30%という非常に高い致死率を伴う重大な医学的問題です。」とMa氏は述べています。

そうはいっても、サイトカインストームを治療する薬は不足しています。

古代の技術を応用して異常な炎症を治療する

ここ数十年、西洋医学では、炎症の治療法として鍼灸治療が受け入れられるようになってきました。

鍼治療では、体表面のツボを機械的に刺激することで、臓器を含む体の他の部分の機能に影響を与える神経シグナルが誘発されます。

2014年に発表された研究では、伝統的な鍼治療の現代版である電気鍼治療が、迷走神経-副腎軸(迷走神経が副腎に信号を送ってドーパミンを放出させる経路)を活性化することで、マウスのサイトカインストームを減少させることができたと報告されています。

2020年に発表された研究では、この電気鍼の効果には部位特異性があり、後肢に投与すると効果があるが、腹部に投与すると効果がないことを発見しました。

研究チームは、この反応の違いには、後肢領域に特有の感覚ニューロンが存在するのではないかと考えました。

今回の研究では、この仮説を検証するために、マウスを使って一連の実験を行いました。

まず、PROKR2Cre受容体の発現が確認された少数の感覚ニューロンを特定しました。

これらのニューロンは、後肢の深部筋膜組織に、腹部の筋膜に比べて3~4倍多く存在することがわかりました。

そこで研究チームは、この感覚ニューロンを欠損したマウスを作成しました。

すると、後肢に電気鍼をしても迷走神経-副腎軸が活性化されないことがわかりました。

別の実験では、後肢の深部筋膜にあるこれらの感覚ニューロンに光による刺激を直接与えました。

この刺激は、鍼治療に似た方法であり、迷走神経-副腎軸を活性化しました。

「基本的に、これらのニューロンの活性化は、この迷走神経-副腎軸を活性化するために必要かつ十分なものです。」とMa氏は述べています。

最後の実験では、後肢におけるニューロンの分布を調べました。

その結果、後肢の前部の筋肉には後部の筋肉よりもかなり多くの神経細胞が存在することがわかり、その結果、前部の筋肉に鍼を打つと強い反応が得られることがわかりました。

「この神経線維の分布から、電気刺激が効く場所と効かない場所をほぼ正確に予測することができます。これらの結果は、ツボの選択性と特異性に関する初めての具体的な神経解剖学的説明です。」とMa氏は述べています。

また、今回の研究はマウスで行われましたが、ニューロンの基本的な構成は、ヒトを含む哺乳類で進化的に保存されている可能性が高いといいます。

しかし、次の重要なステップは、コロナなどの現実世界の感染症によって引き起こされる炎症を持つヒトでの電気鍼治療の臨床試験です。

Ma氏は、過剰な炎症を引き起こす疾患を治療するために、鍼治療で刺激できる他のシグナル伝達経路についても興味を持っています。

「炎症性腸症候群や関節炎など、よりよい治療法が必要な慢性疾患はたくさんあります。」

炎症性腸症候群や関節炎などの慢性疾患のほか、がん免疫療法の副作用である過剰な免疫反応についても、必要な治療法があると考えています。

「今回の研究により、鍼灸治療に対する科学的理解が深まり、鍼灸治療の改善や改良に利用できる実用的な情報が得られることを期待しています。」とMa氏は述べています。

Published by Harvard Medical School. Shenbin Liu et al, A neuroanatomical basis for electroacupuncture to drive the vagal–adrenal axis, Nature (2021). DOI: 10.1038/s41586-021-04001-4, Rafael Torres-Rosas et al, Dopamine mediates vagal modulation of the immune system by electroacupuncture, Nature Medicine (2014). DOI: 10.1038/nm.3479, Shenbin Liu et al, Somatotopic Organization and Intensity Dependence in Driving Distinct NPY-Expressing Sympathetic Pathways by Electroacupuncture, Neuron (2020). DOI: 10.1016/j.neuron.2020.07.015