バイリンガルは脳に自然に備わっていると新研究で判明

バイリンガルは脳に自然に備わっていると新研究で判明 健康

脳は、1つの言語の単語を組み合わせるときと、2つの異なる言語の単語を組み合わせるときに、共通のメカニズムを使っていることから、バイリンガルの人にとって言語の切り替えは自然なことであると考えられます。

脳は、1つの言語の単語を組み合わせるときと、2つの異なる言語の単語を組み合わせるときに、共通のメカニズムを使っていることを、神経科学者のチームが発見しました。

その結果、言語の切り替えはバイリンガルにとって自然なことであり、脳には言語が切り替わったことを感知しないメカニズムがあるため、一度に複数の言語を理解することが可能になるといいます。

ニューヨーク大学(NYU)の博士課程に在籍し、eNeuro誌に掲載された論文の筆頭著者であるSarah Phillips氏は、「私たちの脳は、複数の言語を操ることができます。言語は、どのような音を使うか、どのように単語を並べて文章を形成するかなどの点で異なるかもしれません。しかし、すべての言語は、複雑な思考を表現するために言葉を組み合わせるプロセスを含んでいます。」と説明しています。

ニューヨーク大学言語学部と心理学部の教授で、論文の上席執筆者であるLiina Pylkkänen氏は、「バイリンガルは、このプロセスの魅力的なバージョンを示しています。彼らの脳は、同じ言語の単語を組み合わせるときと同じように、異なる言語の単語を容易に組み合わせます。」と付け加えています。

米国の国勢調査によると、米国では約6,000万人が2つ以上の言語を使用していると推定されています。

しかし、国内外を問わず、二ヶ国語・多言語主義が広く普及しているにもかかわらず、2つ以上の言語を理解・生成するための神経学的メカニズムはよくわかっていません。

この分野は興味深いもので、バイリンガルは2つの言語を混ぜ合わせて会話をすることが多く、そのような会話の際に脳がどのように機能するのかという疑問がありました。

Phillips氏とニューヨーク大学アブダビ研究所のPylkkänen氏は、こうしたプロセスをより深く理解するために、バイリンガルが、単一言語の表現を理解するときと同じメカニズムで混合言語の表現を解釈しているのか、あるいは、混合言語の表現を理解することが、脳に独特の働きをしているのかを調べました。

そこで研究者たちは、韓国語と英語のバイリンガルの神経活動を測定しました。

被験者は、コンピュータの画面上に表示された一連の単語の組み合わせと絵を見て、その組み合わせが正しいかどうかを判断しなければなりません。

そして、その絵が直前の単語と一致するかどうかを示す必要がありました。

単語は、二語文を構成しているものと、動詞の組み合わせで意味のあるフレーズになっていないものがありました(例:「つららが溶ける」と「ジャンプが溶ける」)。

また、2つの単語は、英語と韓国語のどちらか1つの言語で表現されている場合と、両方の言語で表現されている場合があり、後者は言語が混在した会話を模倣していました。

実験中の被験者の脳活動を測定するために、研究者たちは脳から発生する電流によって生じる磁場を記録することで神経活動をマッピングする脳磁図(MEG)を導入しました。

その結果、韓国語と英語のバイリンガルは、混合言語の表現を解釈する際に、単一言語の表現を解釈するときと同じ神経メカニズムを使っていることがわかりました。

具体的には、複数の言葉の意味を組み合わせる役割を持つ脳の領域である左側の前頭葉は、受け取った言葉が同じ言語であるか、異なる言語であるかに敏感ではありませんでした。

これらの結果は、バイリンガルにとって言語の切り替えが自然なことを示唆しています。

なぜなら、脳には、言語が切り替わったことを「見ない」組み合わせメカニズムがあるからだ。

フィリップス教授は、「これまでの研究では、私たちの脳が1つの言語の中で無限の表現をどのように解釈するかが検討されてきました。今回の研究では、バイリンガルの脳が、異なる言語の単語を含む複雑な表現を、驚くほど簡単に解釈できることがわかりました。」と述べています。

Published by New York University. Sarah F. Phillips, Liina Pylkkänen., Composition within and between languages in the bilingual mind: MEG evidence from Korean/English bilinguals, eNeuro (2021). DOI: 10.1523/ENEURO.0084-21.2021