南アフリカで発見された子供の化石は、謎に包まれたヒト科動物に光を当てる:ホモ・ナレディ

南アフリカで発見された子供の化石は、謎に包まれたヒト科動物に光を当てる:ホモ・ナレディ 生物学
©LUCA SOLA/AFP

南アフリカの洞窟で発見された化石には、25万年前に同種のヒト科動物が床の間に置いたと思われる、ヒト科動物の子供の頭蓋骨の一部が含まれていました。

今回の発見は、「人類のゆりかご」と呼ばれる地域で10年も前に発見された石器時代のヒト科動物、ホモ・ナレディの謎をさらに深めるものです。

プロジェクトを率いた科学者のLee Berger氏は、「この子の本当の謎は、なぜこの子があの場所で見つかったのかということです。20万年から30万年前に、この洞窟で何か驚くべきことが起こっていたのです。」と述べています。

研究者たちはこの子供を「彼女」と呼んでいるが、男の子か女の子かはまだ確定していません。

子供の骨は薄くてもろく、長い年月を耐え抜くことができないため、研究者が子供の化石を発見することはほとんどありません。

乳歯が残っていて、大人の歯が生え始めていることから、死亡時は4〜6歳だったと考えられます。

この洞窟では2,000個近くの化石が発見されており、科学者たちはそれをつなぎ合わせて20数人の部分骨格を作っています。

2015年に発表された最初の発見は、ホモ・サピエンスが他の種のヒト科動物(解剖学的に現代人を含むヒト科動物の名称)と共存していた可能性があることを示し、人類の進化についての理解を深めるのに役立ちました。

子供の骨は薄くてもろく、長い年月を経ても生きられないため、研究者が子供の化石を発見することはほとんどありません。

子供の骨は薄くてもろく、長い年月を経ても耐えられないため、研究者が子供の化石を発見することはほとんどありません。©LUCA SOLA/AFP

今回発見された28個の頭蓋骨片と6本の歯は、洞窟群のさらに奥深く、主な発見場所から12メートル離れた場所で、岩壁の間に文字通り押し込むようにして小さな隙間から発見されました。

スーパーマンのような這い方

通路の一部は、幅が10センチしかありません。

ある区間では、探検家は横になり、両手を前に伸ばして「スーパーマンのような恰好」で体を引っ張り、「ドラゴンズ・バック」と呼ばれる尾根を乗り越えなければならないと、洞窟探検家のMathabela Tsikoane氏はAFPに語りました。

「洞窟探検をしたことがない人にとっては、とてもとても難しいことです。文字通り、自分を奮い立たせなければなりません。」

Rising Star Cave Systemへのアクセスは、洞窟探検の経験がない科学者にとっては難しいものでした。

Rising Star Cave Systemへのアクセスは、洞窟探検の経験がない科学者にとっては難しいものでした。©LUCA SOLA/AFP

他の発見物から離れていることから、調査員はこの子供を、「失われた者」を意味するスウェーデン語の「letimela」にちなんで「Leti」と名付けました。

しかし、ホモ・ナレディは現代人よりも体が小さかったので、洞窟に入るのはずっと簡単だったかもしれません。

彼らの体は登山にも適していたと、プロジェクトに参加した科学者の一人Tebogo Makhubela氏は言います。

「ホモ・ナレディは、私たちよりも優れた登山家だったのです。我々にとって困難なことでも、彼らにとっては必ずしも困難ではなかったかもしれません」と彼は言います。

今回の遺骨は、子供の頭蓋骨としては初めてのものです。

他の骨は顎の骨さえも見つかっておらず、頭蓋骨には肉食動物に襲われたような損傷は見られませんでした。

1999年にユネスコの世界遺産に登録された「人類のゆりかご」は、ヨハネスブルグの北西約50キロ(30マイル)にある石灰岩の洞窟群で構成されています。

今回発見されたのは、地下約30メートルのところです。

死の儀式

研究者たちは、この種の他のメンバーが、死者をめぐる儀式に関連した理由で、頭蓋骨をそこに置いたのではないかと推測しています。

彼は、ホモ・ナレディの遺跡全体を説明するために、儀式的な埋葬を行った場所として、そのような考え方を提案しています。

もし、この説を裏付ける証拠がさらに出てくれば、人類の旅を劇的に再考することになるでしょう。

科学者たちは、「20万~30万年前のこの洞窟では、驚くべきことが起きていた」と考えている。

科学者たちは、「20万~30万年前のこの洞窟では、驚くべきことが起きていた」と考えている。©LUCA SOLA/AFP

これまで、死に関連する最古のヒト科動物の儀式は、5万〜10万年前にさかのぼると言われていました。

しかし、今回の発見により、この行動が悲しみの表れであり、信仰の対象であったことを示す証拠を25万年前にまで遡ることができます。

今回の発見は、南アフリカのウィットウォーターズランド大学をはじめとする世界の13機関の21人の研究者によって、学術誌『PaleoAnthropology』に2つの論文として発表されました。

© 2021 AFP