不安症の人は安全な環境でも脳内には不安がある

安全な環境でも脳内には不安がある 健康

あなたが草原で花を摘んでいるところを想像してみてください。

安全な花もあれば、中に蜂がいて刺されるような花もあることを知っています。

あなたはこの環境にどのように反応するでしょうか、そしてさらに重要なことに、あなたの脳はどのように反応するでしょうか?

これは、不安が脳に与える影響や、脳の各領域が相互に作用して行動を形成する仕組みを解明するために、研究者たちが使用しているバーチャルリアリティ環境での光景です。

ロチェスター大学デルモンテ神経科学研究所の助教授であり、Communications Biology誌に掲載された研究の筆頭著者であるBenjamin Suarez-Jimenez博士は、「これらの発見は、不安障害は、環境に対する認識の欠如や安全に対する無知以上のものであるかもしれないことを教えてくれています。不安障害の患者は、合理的には『私は安全な空間にいる』と言うことができますが、脳はそうではないかのように振る舞っていることがわかりました。」

不安を脳で見る

研究チームは、fMRIを用いて、一般不安や社会不安を抱えるボランティアの被験者が、バーチャルリアリティのゲームで花を摘む作業をしているときの脳の活動を観察しました。

草原の半分には蜂のいない花があり、残りの半分には手に軽い電気刺激を与えることで模擬的に蜂が刺す花がありました。

研究者らは、すべての被験者が安全な場所と危険な場所を見分けることができることを発見しました。

しかし、脳スキャンの結果、不安を感じている被験者は、島皮質と背内側前頭前野の活性化が増加していることがわかりました。

これは、脳が安全な場所を危険や脅威と関連づけていることを示しています。

「このような方法で識別学習を調べたのは初めてのことです。どのような脳領域を調べるべきかはわかっていますが、このような複雑な『実世界のような』環境で、このような活動の連携を示したのは初めてです。これらの結果は、患者が自分の体をコントロールできるようにすることに焦点を当てた治療法の必要性を示唆しています。」とSuarez-Jimenez氏は述べています。

これらの患者に見られた違いは、脳の違いだけでした。

例えば、不安の代用である汗の反応も測定されましたが、明確な違いは見られませんでした。

Suarez-Jimenez氏の研究

Suarez-Jimenez氏の研究テーマは、脳が環境について学習する際の神経メカニズムの解明であり、特に脳が何が脅威で何が安全かを予測する仕組みについて研究しています。

Suarez-Jimenez氏は、バーチャルリアリティ環境を用いて、不安障害や心的外傷後ストレス障害(PTSD)の神経シグネチャーを調査しています。

彼の目標は、人が経験に基づいて脳内のマップをどのように構築するか、そしてそのマップがストレスや不安などの精神病にどのような役割を果たすかを理解することです。

他の疾患への研究の拡大

「今回の研究の次のステップとしては、今回の患者さんの脳で見つかったことが、PTSDなどの他の疾患でも同じように起こるのかどうかを明らかにする必要があります。安全な環境下での行動調節や感情の障害を特徴とする疾患間の相違点や類似点を理解することで、より個別化された治療法を生み出すことができます。」

米国国立精神保健研究所(NIMH)のMonique Ernst医学博士は、本論文の上席執筆者です。

共著者には、米国国立精神保健研究所(NIMH)のNicholas Balderston博士、Joseph Leshin博士、Abigail Hsiung博士、Daniel Pine博士、Christian Grillon博士、University College LondonのJames Bisby博士、John King博士、Neil Burgess博士が含まれます。

Published by University of Rochester Medical Center. Benjamin Suarez-Jimenez et al, Location-dependent threat and associated neural abnormalities in clinical anxiety, Communications Biology (2021). DOI: 10.1038/s42003-021-02775-x