【解明】蛾が数千エーカーの木を枯らしたのに、一部の木は生き残った。その理由とは

生物学

樹木にとって、炭水化物が虫の食害から生き延びるための鍵となる。
近年、数年に渡って発生した外来種の蛾によって、ニューイングランド南部の何千エーカーものオークの木が枯れてしまいました。しかし、その残骸の中には、生き残った何千本もの木がありました。2021年8月13日、『Functional Ecology』誌に掲載された新しい研究が、その理由を明らかにしました。ハーバード大学、マサチューセッツ大学アマースト校、ボストン大学、MITの科学者たちの研究により、飢えた毛虫の猛攻撃から生き延びるためには、樹木の炭水化物の蓄えが重要であることが明らかになりました。

樹木の生物学的特性は、最も過酷なストレスにも耐えることができます。「本研究の共著者であるマサチューセッツ工科大学のNSF博士研究員メーガン・ラムスタイン氏は、「オークの木は、ある意味、プランナーのようなものです。成長期に作られた食物の一部はすぐにエネルギーとして使われ、一部は雨の日に備えて茎や根に蓄えられます。蓄えられた炭水化物があれば、虫が発生してもすぐに新しい葉を生み出すことができるのです。」

しかし、木は無敵ではありません。今回の研究では、木が生き残るために必要な蓄えの具体的な閾値が明らかになりました。乾燥した木の中に含まれる炭水化物の量は1.5%で、通常の蓄えの約20〜25%に相当します。2016年から2018年にかけて、マイマイガ(以前は「ジプシーモス」と呼ばれていた蛾)が繰り返し出現し、毎年のように落葉することで、木の回復力が試されました。

ハーバード・フォレストのシニア・サイエンティストである筆頭著者のオードリー・バーカー・プロットキン氏は、「枯れた木は、蓄えがなくなった木でした」と語る。しかし、木の位置も重要でした。研究チームは、森林の縁に沿って生育している木は、同じレベルの落葉であっても、内部の森林の木よりもより多くの蓄えがある傾向にあることを発見しました。研究チームは、2018年以前の数年間、森林の端の木は、単に深刻な落葉の経験が少なかったのではないかと推測しています。また、林縁部の木は光をたくさん浴びているため、内部の森の木ほど蓄えを減らさずに回復することができるのかもしれません。

今回の研究では、昆虫が侵入した際に樹木が実際に餓死する可能性があるという、これまではなかった直接的な証拠が得られました。新たな害虫の発生や気候の変化に伴い、この地域の森林の回復力を高めるためには、このようなニュアンスの理解が必要です。

Great Source:SciTechDaily , pyrgus.de , DOI: 10.1111/1365-2435.13891

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